Hier worden – dankzij een heftige botsing tussen twee sterrenstelsels – talloze nieuwe sterren geboren.

Op de fantastische foto schittert het enorme sterrenstelsel NGC 4490. Het sterrenstelsel is in botsing gekomen met een kleinere buurman: NGC 4485. En door die kosmische botsing is in beide sterrenstelsels veel gas en stof met een hoge dichtheid te vinden. En daarmee zijn de omstandigheden zeer geschikt voor het ontstaan van nieuwe sterren.

Roze vlekken
Dat is op de foto ook goed te zien. Je ziet talloze roze vlekken oplichten. Het zijn dichte wolken, bestaande uit geïoniseerd waterstof, die gloeien door toedoen van het ultraviolette licht van nabijgelegen jonge, gloeiendhete sterren.

Op deze foto zie je NGC 4490. Het stelsel is letterlijk overhoop gehaald door een botsing met NGC 4485 (niet te zien op de foto). De botsing leidt niet alleen tot stervorming, maar tast tevens de vorm van dit sterrenstelsel – van oorsprong een spiraalstelsel – ernstig aan. Afbeelding: ESA /Hubble & NASA / D. Calzetti (UMass) / LEGUS Team, J. Maund (University of Sheffield) & R. Chandar (University of Toledo).

Supernova’s
Maar in deze sterrenstelsels vinden niet alleen geboortes plaats. De dood waart er ook rond. Zo zijn er de afgelopen decennia al verschillende supernova’s gespot in NGC 4490.

De botsing tussen NGC 4490 en NGC 4485 is al miljoenen jaren in de maak. Beide sterrenstelsels trekken met hun zwaartekracht aan elkaar. En dat resulteerde uiteindelijk in een botsing. Het heftigste deel daarvan is inmiddels achter de rug: de twee sterrenstelsels zijn al door elkaar heen bewogen en uit de knoop. Op dit moment wordt de afstand tussen de sterrenstelsels weer groter. Maar ze blijven letterlijk aan elkaar trekken en over een paar miljard jaar wacht dan ook opnieuw een botsing.

Meer weten over interacties tussen sterrenstelsels en de gevolgen die deze interacties kunnen hebben? Klik dan hier en bekijk nog veel meer prachtige foto’s van ‘kosmisch vuurwerk’.