komeet

NASA heeft een prachtige compositiefoto vrijgegeven waarop te zien is hoe komeet Siding Spring op relatief kleine afstand langs de rode planeet scheert. We hebben het kiekje te danken aan het harde werk van ruimtetelescoop Hubble.

Afgelopen zondag scheerde komeet Siding Spring – officieel komeet C/2013 A1 genaamd – naar astronomische begrippen rakelings langs Mars. Toen de afstand tussen Mars en de komeet het kleinst was, bedroeg deze ongeveer 139.500 kilometer. Ter vergelijking: dat is ongeveer éénderde van de afstand tussen de aarde en de maan.

Opportunity
Diverse observatoria hielden de komeet nauwlettend in de gaten. Zo gaf NASA eerder deze week al foto’s van Opportunity vrij. Op de foto’s zien we de komeet vanuit het perspectief van een op Mars rondrijdende robot.

Hubble
En nu doet ook ruimtetelescoop Hubble een duit in het zakje met een compositiefoto. Op de foto zien we hoe komeet Siding Spring langs Mars scheert. Hubble fotografeerde de komeet en Mars los van elkaar, omdat dat de enige manier was om zo’n heldere foto van beiden te verkrijgen. Dat komt onder meer doordat de komeet en Mars ten opzichte van elkaar bewegen en wanneer je ze samen fotografeert één van de twee dus altijd wazig zal zijn. De sterrijke achtergrond waarop je de komeet en Mars ziet, is het werk van de Palomar Digital Sky Survey. De foto is zo bewerkt dat deze de resolutie van Hubble benadert.

Foto: NASA / ESA / PSI, JHU / APL / STScI / AURA.

Foto: NASA / ESA / PSI, JHU / APL / STScI / AURA.

Stofstaart
Op de foto van Hubble zien we dat de kern van de komeet te klein is om duidelijk te kunnen onderscheiden. Wel zijn de stofwolk die de kern van de komeet omringt en de stofstaart duidelijk zichtbaar.

Siding Spring is afkomstig uit de Oortwolk en brengt voor het eerst een bezoekje aan ons zonnestelsel. Observatoria houden de komeet goed in de gaten. Ze hopen zo niet alleen meer over deze komeet, maar ook over de babyjaren van ons zonnestelsel te weten te komen. De komeet is namelijk een brok puin afkomstig uit die tijd.