NASA’s Hubble-telescoop heeft op maandag 4 juli haar één miljoenste wetenschappelijke observatie afgerond. Een prachtige mijlpaal.

Tijdens de miljoenste observatie zocht de ruimtetelescoop naar water in de atmosfeer van exoplaneet HAT-P-7b. Deze gasreus is groter dan Jupiter en draait om een ster die heter is dan onze zon. HAT-P-7b bevindt zich op een afstand van 1.000 lichtjaar bij de aarde vandaan.

Hoewel Hubble bekend is geworden door haar kleurrijke foto’s van de kosmos, is de miljoenste observatie een spectroscopische meting. Tijdens zo’n meting wordt het licht verdeeld in verschillende kleurengroepen. Deze kleuren onthullen de chemische samenstelling van buitenaardse atmosferen, nevel, sterren en sterrenstelsels.

Waterdamp
“We zijn op zoek naar sporen van waterdamp”, vertelt Drake Deming van de universiteit van Maryland uit. “Dit is een zeer nauwkeurige observatie, dus we zullen nog maanden bezig zijn met analyseren voor we een antwoord hebben.”

Grensverleggend
De Hubble-telescoop is 21 jaar oud. De ruimtetelescoop werd op 24 april 1990 gelanceerd aan boord van spaceshuttle Discovery. “Anno 2011 blijft de telescooop mensen op aarde verbazen met grensverleggende wetenschap”, vertelt senator Barbara Mikulski. “Daarnaast inspireren de foto’s miljoenen kinderen om sterrenkundigen, astronauten, wetenschappers of ingenieurs te worden.”