Over een paar miljoen jaar zullen alle sterren één voor één uit het cluster worden geworpen.

Hubble heeft op een adembenemende wijze de met sterren bezaaide Messier 11 vereeuwigd. Deze open sterrenhoop staat ook wel bekend staat als het Wilde Eendcluster. Deze opvallende naam heeft het cluster te danken aan zijn helderste sterren, die samen aan de nachtelijke hemel een V-vorm schetsen; de vorm waarin trekvogels vliegen. De open sterrenhoop bevindt zich in het sterrenbeeld Schild (Scutum).

Open sterrenhoop
Een open sterrenhoop is een groep van twintig tot duizend sterren die uit dezelfde moleculaire wolk zijn ontstaan en allemaal ongeveer dezelfde leeftijd hebben. Messier 11 bevat naar schatting iets meer sterren dan een gemiddelde open sterrenhoop: zo’n 3000. Hiermee is het cluster een van de rijkste en meest compacte open sterrenhopen dat momenteel bekend is. Na bestudering van de meest heldere sterren uit het cluster, schatten astronomen in dat de sterrenhoop zo’n 220 miljoen jaar geleden ontstaan is.


De bomvolle, met sterrenbezaaide Messier 11. Afbeelding: ESA/Hubble & NASA, P. Dobbie et al.

Sterren
Open sterrenhopen bevatten meestal minder, en jongere sterren dan bolvormige sterrenhopen. En daar is Messier 11 geen uitzondering op. In het midden van het cluster zijn veel blauwe sterren te vinden. En zij vertegenwoordigen de heetste, en de jongste sterren uit de verzameling.

levensduur
De levensduur van open sterrenhopen is meestal relatief kort in vergelijking met hun bolvormige neven. Dit komt omdat de sterren in dit soort clusters verder uit elkaar liggen en daardoor niet zo sterk aan elkaar worden verbonden door de zwaartekracht. Hierdoor kunnen ze gemakkelijker en sneller worden weggetrokken door sterkere zwaartekrachten. En dit ligt ook in het verschiet voor Messier 11. Het cluster zal waarschijnlijk over een paar miljoen jaar volledig versnipperd raken, als elke ster, één voor één, wordt uitgeworpen of weggetrokken door andere, omliggende hemellichamen.

Messier 11 werd in 1681 ontdekt door Gottfried Kirch. in 1764 nam Charles Messier hem op in zijn catalogus als nummer 11. Deze Messier-catalogus bevat enkele van de meest fascinerende objecten die kunnen worden waargenomen vanaf het noordelijk halfrond van de aarde.