sterren

Hubble heeft een prachtige foto gemaakt van de bolvormige sterrenhoop IC 4499. Bovendien onthult de ruimtetelescopo direct de ware leeftijd van een sterrenhoop die zich lang jonger voordeed dan deze in werkelijkheid is.

Het is niet voor het eerst dat astronomen de ogen op deze sterrenhoop – IC 4499 genamad – richten. In de jaren negentig was deze ook al onderwerp van onderzoek. Die studies wezen erop dat de bolvormige sterrenhoop in vergelijking met andere bolvormige sterrenhopen in de Melkweg verrassend jong was. De nieuwe beelden van Hubble ontkrachten dat beeld. De bolvormige sterrenhoop blijkt ruwweg net zo oud te zijn als onze Melkweg: ongeveer 12 miljard jaar.

Bolvormige sterrenhopen bestaan uit oude sterren en cirkelen rond een sterrenstelsel. Lang dachten onderzoekers dat alle sterren in zo’n bolvormige sterrenhoop ongeveer even oud zijn. Maar onderzoek toont aan dat dat niet geldt voor heel grote bolvormige sterrenhopen. Zij beschikken vaak over meerdere generaties sterren. Waarschijnlijk komt dat doordat zij meer gas en stof naar zich toe trekken waaruit dan nieuwe sterren geboren worden.

De bolvormige sterrenhoop die op deze foto van Hubble prijkt, is niet heel klein, maar ook niet heel groot. De sterrenhoop zit daarmee precies tussen sterrenhopen met een kleine massa (en maar één generatie sterren) en sterrenhopen met een grote massa (en meerdere generaties sterren) in. Recent onderzoek heeft echter aangetoond dat ook deze bolvormige sterrenhoop ondanks zijn gemiddelde grootte over slechts één generatie sterren beschikt.