En de oude ruimtelescoop levert ook een familieportret af van Saturnus en zijn manen.

In de afgelopen maanden waren de planeten Mars en Saturnus beiden in oppositie met de aarde – Saturnus op 27 juni en mars op 27 juli. Tijdens deze gebeurtenis zijn de planeten relatief dichtbij de aarde, waardoor astronomen ze in detail kunnen observeren. Hubble maakte goed gebruik van deze situatie en legde beide planeten prachtig vast.

Een oppositie vindt plaats wanneer de zon, de aarde en een buitenplaneet in één rij staan, met de aarde precies tussen de zon en de planeet in. Tijdens deze gebeurtenis wordt de planeet – vanaf de aarde gezien – volledig verlicht door de zon. Dit markeert tegelijkertijd het moment dat de planeet het dichtste bij de aarde staat.

Mars
Op 18 juli schoot Hubble een prachtig portret van planeet Mars, dertien dagen voordat Mars de aarde het dichtste naderde. Dit jaar zal de rode planeet op slechts 57,6 miljoen kilometer van de aarde vandaan langskomen. Dit is de dichtste benadering sinds 2003, toen Mars dichterbij ons in de buurt kwam in bijna 60.000 jaar tijd.

Zandstorm
Hoewel andere foto’s van Mars vaak gedetailleerde oppervlaktekenmerken laten zien, wordt dit nieuwe beeld vooral gedomineerd door de enorme zandstorm die al enige tijd op de planeet woedt. Wel zijn nog steeds de witte poolkappen, Terra Meridiani, de Schiaperelli-krater en de Hellas-bekken zichtbaar, al zijn ook deze enigszins vervaagd door het stof.

Deze afbeelding laat de delen op de rode planeet zien die ondanks de hevige zandstorm zichtbaar waren. Afbeelding: NASA, ESA, and STScI

Saturnus
Ook nam Hubble een paar prachtige kiekjes van de planeet Saturnus. Op het moment van de foto was Saturnus zo’n 1,4 miljard kilometer van de aarde verwijderd. De afbeeldingen laten het prachtige ringsysteem van de planeet goed uitkomen. Hoewel alle gasreuzen ringen hebben, is die van Saturnus toch wel het grootst en spectaculairst. Deze strekt zich uit tot wel acht keer de straal van de planeet.

Manen
Tijdens de observatie van de planeet slaagde Hubble er ook in om op beeld zes van Saturnus manen vast te leggen, als een heus familieportret. Tot nu toe zijn er 62 manen van de planeet bekend. De manen die Hubble heeft weten vast te leggen zijn Dione, Enceladus, Tethys, Janus, Epimetheus, en Mimas. Wetenschappers speculeren dat een soortgelijke maan zo’n 200 miljoen jaar geleden uiteenviel en het ringsysteem om Saturnus vormde.

Je vraagt je misschien af wat er eigenlijk gedaan wordt met alle foto’s die om de haverklap worden gemaakt? Astronomen vergelijken de nieuwe beelden van Mars en Saturnus met oudere gegevens. Hierdoor kunnen ze onderzoeken hoe wolkenpatronen en grootschalige structuren op andere planeten in ons zonnestelsel in de loop van de tijd veranderen.