Wetenschappers hebben de grootste set monstersterren ooit ontdekt. De set bestaat uit negen stuks en suggereert dat monstersterren normaler zijn dan gedacht.

De monstersterren bevinden zich in het cluster R136, op ongeveer 170.000 lichtjaar van de aarde. De sterren zijn extreem zwaar en extreem fel. Het zwaarterecord staat op naam van de ster R136A1. Deze ster is ongeveer 250 keer zwaarder dan onze zon. “Lange tijd dachten we dat sterren niet zwaarder konden worden dan zo’n 100 zonsmassa’s,” vertelt onderzoeker Selma de Mink. “Dit is wat er in de meeste studieboeken staat geschreven. Hoog tijd om de boeken te herschrijven.”

Een setje van negen
Vier van de negen monstersterren werden al in 2010 ontdekt. Omdat heersende theorie├źn ons vertelden dat sterren groter dan 100 zonsmassa’s niet konden bestaan, beschouwden onderzoekers ze als buitenbeentjes. Maar nu hebben wetenschappers bij deze vier monstersterren dus nog eens vijf monstersterren ontdekt. Het wijst erop dat zulke grote sterren toch normaler zijn dan gedacht.

Ontstaan
Onduidelijk is nog hoe de sterren ontstaan. Sommige monstersterren zijn wellicht het resultaat van een samensmelting van twee sterren. Maar lang niet alle monstersterren kunnen op deze manieren zijn ontstaan en sommige astronomen denken dan ook dat sommige monstersterren via normale stervormingsprocessen het levenslicht hebben gezien.

“De monstersterren geven samen dertig miljoen keer meer licht dan onze zon”

Opgebrand
De negen monstersterren in cluster R136 zijn niet alleen extreem zwaar, maar ook extreem fel. Samen geven ze dertig miljoen keer meer licht dan onze zon. De sterren zijn dan ook – letterlijk – relatief snel opgebrand. Al na twee tot drie miljoen jaar zijn ze aan het einde van hun leven. Berekeningen laten bovendien zien dat elke monsterster per maand meer dan een aardmassa aan materiaal uitstoot in de vorm van sterrenwind. De sterren verliezen dus heel veel massa. Toch verwachten de onderzoekers dat ze aan het eind van hun leven een zwart gat achterlaten.

De onderzoekers willen graag meer over de monstersterren te weten komen. “(…) we vermoeden dat de eerste sterren die zich na de oerknal vormden zo zwaar geweest moeten zijn,” vertelt onderzoeker Alex de Koter. “Door de sterren in de Tarantulanevel te onderzoeken, kunnen we wellicht meer leren over de rol van de eerste sterren in het vroege heelal.”