De Hubble ruimtetelescoop heeft veertien ijsdwergen ontdekt buiten de baan van de planeet Neptunus. Astronomen vonden de ijsdwergen door Hubble-foto’s te analyseren. Aangezien ijsdwergen om de zon draaien, bewegen ze ten opzichte van achtergrondsterren. Hierdoor zijn de objecten als streepjes te zien op langbelichte foto-opnames.

“Deze ijsdwergen zijn interessant, omdat ze de overgebleven bouwstenen zijn van de formatie van het zonnestelsel”, legt wetenschapper Cesar Fuentes van de Northern Arizona universiteit uit.

De veertien ijsdwergen zijn erg zwak. Ze hebben een magnitude van 25 tot 27, oftewel ze zijn meer dan honderd miljoen keer zwakker dan objecten die met het blote oog zichtbaar zijn. De gevonden ijsdwergen hebben een doorsnee van 40 tot 100 kilometer en zijn daarmee veel kleiner dan de dwergplaneet Pluto.

De gevonden ijsdwergen zijn niet zeer groot, maar dat waren ze vroeger mogelijk wel. Wetenschappers denken dat grote ijsdwergen in het verleden regelmatig tegen elkaar botsten, waardoor er nu veel kleine ijsdwergen bestaan.

NASA verwacht dat er nog veel meer ijsdwergen schuilen in de Kuipergordel. De onderzoekers hebben namelijk maar een klein stukje van de hemel afgespeurd. Mogelijk zijn er nog honderden ijsdwergen te ontdekken door alle Hubble-foto’s te analyseren.