water

Astronomen hebben met behulp van ruimtetelescoop Hubble waterdamp ontdekt in de atmosfeer van vijf verre planeten. Het is voor het eerst dat onderzoekers met overtuigende metingen van de hoeveelheid water in de atmosfeer van exoplaneten komen en de signalen die wijzen op de aanwezigheid van water van meerdere exoplaneten met elkaar vergelijken.

Hubble ontdekte de waterdamp in de atmosfeer van de planeten WASP-17b, HD209458b, WASP-19b, WASP-12b en XO-1b. Niet alle planeten lijken evenveel waterdamp in hun atmosfeer te hebben zitten. Zo geven WASP-17b en HD209458b de sterkste signalen die wijzen op de aanwezigheid van water, af.

Hete Jupiters
De signalen die wijzen op de aanwezigheid van water waren op alle vijf de planeten minder uitgesproken dan onderzoekers hadden verwacht. Waarschijnlijk komt dat doordat alle planeten – stuk voor stuk hete Jupiters – bedekt zijn met een nevel. Die nevel maakt de signalen minder intens, net zoals mist kleuren minder intens maakt. Dat alle vijf de planeten over een dergelijke nevel beschikken, suggereert dat deze nevels veel voorkomen op hete Jupiters.

Het begin
Als het aan de onderzoekers ligt, is dit nog maar het begin. In de toekomst hopen ze de hoeveelheid waterdamp op totaal verschillende soorten exoplaneten – bijvoorbeeld warmere en koudere exoplaneten – met elkaar te kunnen vergelijken.

Het is niet voor het eerst dat onderzoekers sporen van water rondom een exoplaneet ontdekken. Maar het is wel voor het eerst dat onderzoekers de hoeveelheid water in de atmosfeer van exoplaneten nauwkeurig kunnen meten en de hoeveelheid waterdamp in de atmosfeer van verschillende exoplaneten met elkaar kunnen vergelijken.