Nog niet eerder konden we het bijzondere sterrenstelsel NGC 4696 zo gedetailleerd bewonderen. Bedankt, Hubble!

Het sterrenstelsel NGC 4696 is te vinden in het cluster Centaurus. Dit cluster bestaat uit honderden sterrenstelsels, waarvan NGC 4696 veruit het helderste is. Het cluster bevindt zich op zo’n 150 miljoen lichtjaar van de aarde.

Structuur
Maar niet alleen de helderheid van NGC 4696 is bijzonder. Ook de structuur is uniek. Het sterrenstelsel bestaat uit een heldere kern met daaromheen een systeem van donkere, wervelende filamenten. En dankzij een nieuwe foto van Hubble kunnen we de bijzondere structuur van het sterrenstelsel nu in detail bekijken.

200 lichtjaar
Astronomen hebben de nieuwe observaties van Hubble gebruikt om meer te weten te komen over het sterrenstelsel. Ze ontdekten dat elk filament een breedte heeft van ongeveer 200 lichtjaar en een dichtheid heeft die tien keer hoger ligt dan de dichtheid van het omringende gas. De filamenten komen samen en kronkelen vervolgens naar het centrum van NGC 4696.

Het lijkt erop dat de kern van het sterrenstelsel verantwoordelijk is voor de vorm en positionering van de filamenten. In het hart van het sterrenstelsel bevindt zich namelijk een actief supermassief zwart gat dat de binnenste regionen van het stelsel trakteert op energie en zo het gas aldaar verwarmt en wegduwt. Die hete gasstromen bubbelen vervolgens van de kern weg en slepen het materiaal waaruit de filamenten bestaan met zich mee. Ook het magnetisch veld van het sterrenstelsel wordt door die bubbelende beweging weggeduwd en dwingt het door de gasstromen meegevoerde materiaal om filamenten te vormen.