De Hubble-ruimtetelescoop ziet komeet 332P/Ikeya-Murakami voor zijn neus uit elkaar vallen. Een bijzonder gezicht!

In de Kuipergordel zweven brokstukken die over zijn gebleven na de vorming van de planeten in het zonnestelsel. Zo’n brokstuk is komeet 332P/Ikeya-Murakami. De komeet leidde een rustig bestaan, totdat het object enkele miljoenen jaren geleden een duwtje kreeg, waardoor de komeet naar binnen werd geworpen.

De baan van de komeet stabiliseerde uiteindelijk, maar de afstand tot de zon was wel veel kleiner geworden. 332P/Ikeya-Murakami settelde zich achter de baan van de planeet Mars. Hier bleek het echter veel te warm voor 332P. Zonlicht verwarmde het oppervlak van de komeet, waardoor er flinke jets ontstonden. Jets van gas en stof gedragen zich als raketmotoren: ze zorgen ervoor dat de komeet sneller roteert. Hierdoor verliest een komeet nog meer materiaal.

Dit is goed te zien op de foto van Hubble. Komeet 332P/Ikeya-Murakami heeft 25 brokstukken verloren, die allemaal achter het object aanhobbelen. De kans is groot dat er binnenkort nog meer brokstukken loskomen van de komeet. Astronomen voorspellen dat de komeet over 150 jaar verdwenen is.

De 25 brokstukken volgen de komeet op de voet.

De 25 brokstukken volgen de komeet op de voet.