Wetenschappers hebben ontdekt dat een huwelijk tussen neven en nichten in het verleden beschermde tegen allerlei ziekten.

Anno 2011 wordt een huwelijk tussen een neef en nicht in veel culturen veroordeeld. In het verleden kwam het echter vaak voor, zo concludeert onderzoeker Ashley Hoben van de Rijksuniversiteit Groningen. Darwin en Einstein waren bijvoorbeeld met hun nicht getrouwd.

Meer gezondheidsproblemen
Kinderen die voortkomen uit een huwelijk tussen een neef en nicht hebben meer kans op gezondheidsproblemen: die kans is anderhalf keer groter dan kinderen die uit een huwelijk tussen twee ‘vreemden’ voortkomen. Maar het is aannemelijk dat dat in het verleden anders was, zo stelt Hoben.

Malaria en lepra
De onderzoeker ontdekte dat vroeger in gebieden waar veel malaria en lepra voorkwam vaker huwelijken gesloten werden tussen neven en nichten. En ook in geïsoleerde gebieden gebeurde dat vaker. Hoben stelt dat het mogelijk een reactie was op slechte leefomstandigheden. “Een huwelijk tussen neef en nicht kan een adaptieve keuze geweest zijn,” legt Hoben uit. “Doordat goede genen werden doorgegeven, werd de immuniteit tegen specifieke ziekten mogelijk groter.”

Infectie
Anno 2011 is het niet zo gunstig om als neef en nicht een verbintenis aan te gaan. De samenlevingen zijn minder geïsoleerd en daardoor zijn kinderen van neven en nichten veel vatbaarder voor infecties.

Maar is dat een reden om een huwelijk tussen een neef en nicht te verbieden? Hoben is daar voorzichtig mee. “Als een moeder drinkt of drugs gebruikt tijdens de zwangerschap, zijn de gevaren voor de gezondheid van het kind vele malen groter.”

Bovenstaande foto is gemaakt door Jo Christian Oterhals (cc via Flickr.com).