Zijn asteroïden donker, droog en levenloos? Nee, beweert professor Josh Emery van de universiteit van Tennessee. Met een infraroodtelescoop vond hij waterijs en organisch materiaal op de asteroïde 24 Themis. Een bewijs dat asteroïden in staat zijn om water en organisch materiaal naar de aarde te brengen.

De asteroïde 24 Themis is 200 kilometer breed en bevindt zich halverwege tussen Mars en Jupiter. Emery analyseerde het weerkaatste zonlicht op het oppervlak van 24 Themis en vond een flinterdun laagje waterijs, vermengd met organisch materiaal. “Het is mogelijk dat dit soort asteroïden ooit als meteorieten neerkwamen op aarde”, vertelt Emery. “Misschien startte op deze manier de ontwikkeling van leven.”

Het is opmerkelijk dat er ijs is gevonden op het oppervlak van 24 Themis. Met een temperatuur van -70 graden Celsius is het oppervlak van de asteroïde relatief warm. Het is mogelijk dat het water op het oppervlak wordt aangevuld door een inwendig proces. Emery: “Misschien komt waterijs voor in meer asteroïden.”

Het waterijs op het oppervlak van 24 Themis blijft duizenden tot miljoenen jaren liggen voor het verdampt. Aangezien het zonnestelsel al miljarden jaren oud is, wordt de dunne ijslaag regelmatig ververst. Wetenschappers vermoeden dat waterijs in een asteroïde een manier heeft om te ontsnappen. Waarschijnlijk sijpelt het waterijs als waterdamp door één van de scheuren van een asteroïde. Dit is een langzaam proces, maar kan versneld worden als Themis wordt geraakt door ruimteobjecten, zoals andere asteroïden.

“De bouwstenen van leven – water en organisch materiaal – komen mogelijk veel voor in de leefbare zone om iedere ster”, concludeert Emery. “De komende jaren ontdekken wetenschappers of de bouwstenen hebben geresulteerd in leven op planeten.”