De dwergplanten Eris en Pluto hebben veel meer gemeen dan wetenschappers op het eerste gezicht dachten. Dat concludeerde professor Stephen Tegler tijdens een conferentie in Pasadena. Hij gebruikte observaties en experimenten om aan te tonen dat het ijs op het oppervlak van Pluto en Eris qua samenstelling sterk op elkaar lijkt.

Eris staat drie keer zo ver van de zon af als Pluto, dus de kans dat wij mensen daar voet aan land zetten is klein. Maar Tegler toonde maar weer eens aan dat we ook van een afstandje veel over Eris te weten kunnen komen.

IJs
Hij koos een aantal gassen uit die waarschijnlijk op de dwergplaneet voorkomen: methaan, stikstof en argon en combinaties daarvan. Hij stelde ze bloot aan een temperatuur van -200 graden en zette er een lamp op. Zo kon bepaald worden hoe het spectrum van deze soorten ijs eruitzag. Vervolgens vergeleken de onderzoekers deze spectra met die van het oppervlak van Eris en Pluto.

WIST U DAT…

…schuivende ijsplaten ervoor zorgen dat Pluto transformeert?

Pluto
“Door de astronomische data en data uit het laboratorium te combineren, ontdekten we dat 90 procent van Eris’ ijslaag bestaat uit stikstofijs en zo’n tien procent uit methaanijs. Dat verschilt niet veel van Pluto,” vertelt onderzoeker David Cornelison.

De methode van Tegler is slim en de wetenschap lijkt overtuigd van diens studie. Maar echt zeker weten doen we het natuurlijk pas als een sonde over Eris en Pluto scheert. In 2015 zoomt de New Horizons-sonde in op Pluto, maar Eris lijkt voorlopig nog een brug te ver.