ASTRONOMIE  NASA’s Marsrover Spirit kan een boek volschrijven over bijna-dood-ervaringen, maar nu moet het beestje toch uitkijken om niet te sterven. De rover zit al een tijdje vast in het zand op Mars. Wetenschappers proberen om de rover eruit te krijgen. Helaas hebben twee wieltjes het ogenschijnlijk begeven.

Drie van de linkerwielen van de rover zijn volledig begraven. Het rechtervoorwiel doet het al niet meer sinds 2006. Het rechterachterwiel vertoont kuren. NASA probeert de rover sinds 16 november uit het zand te trekken, maar tot nu toe zonder succes. Na een paar pogingen blijkt nu het rechterachterwiel niet meer te werken.

“Het is de vraag of we de rover uit het zand krijgen met vijf functionerende wielen”, legt John Callas van NASA’s Jet Propulsion laboratorium uit. “Met vier wielen is deze taak onmogelijk te volbrengen.” Als de rover over zes maanden nog steeds vast zit, heeft Spirit een groot probleem. Dan begint de winter en sterft de rover aan een ijskoude dood.

Het enige alternatief is de rover uit het zand te krijgen, waarna de rover op zoek moet gaan naar een veilige, hoge positie. Daar ontvangt de rover meer zonlicht en is de kans groot dat stofstormen ervoor zorgen dat de zonnepanelen schoongemaakt worden. Twee belangrijke vereisten om een winter op Mars te overleven.

Voorlopig ziet de toekomst van Mars Exploration Rover Spirit er niet hoopvol uit.