Vreugde in Japan nu ruimtevaartuig Ikaros zijn zeilen heeft uitgeslagen. De zeilen zitten als een soort vleugels aan het ruimtevaartuig bevestigd en moeten zonlicht opvangen om te bewijzen dat de ruimtevaart baat heeft bij zonne-energie. Vooralsnog ziet het er goed uit voor de Japanners.

Er wordt al lang nagedacht over een zuinige manier om ruimtevaartuigen in de lucht te houden. Het gebruik van zonlicht is daarbij de meest veelbelovende optie. De Japanners proberen nu aan den lijve te ondervinden of zonlicht voldoende is. In een verklaring liet de Japanse ruimtevaartorganisatie JAXA weten dat het zeil met succes is uitgevouwen en dat de eerste zonnecellen reeds energie genereren.

Licht
Het is te ambitieus om een ruimtevaartuig enkel door middel van zonlicht voort te bewegen, maar de zonne-energie kan wel een grote rol spelen wanneer de mens het heelal verkent. De Ikaros bewijst dat nu. Kleine lichtdeeltjes oefenen kracht uit op het ultradunne oppervlak van de zeilen. Deze kracht is zeer beperkt, maar kan over een langere tijd van grote betekenis zijn.

Doel
Onderzoekers zijn enthousiast. “We zoeken naar een zeer licht en heel snel ruimtevaartuig dat geen brandstof verbruikt,” vertelt expert Louis Friedman. “Dat is de toekomst van interstellair reizen: dat is het doel op lange termijn.”

Besparen
Er bevinden zich in het heelal reeds enkele satellieten die door zonlicht op hoogte blijven. Deze satellieten worden door de druk van lichtdeeltjes gecorrigeerd. En dat bespaart nu al een hoop brandstof. Maar wat de Japanners doen is toch een vak apart. Het is een hele uitdaging om zo’n groot zeil (met een diagonaal van 20 meter lang) in het heelal uit te klappen. Zodra het zeil buigt of gevouwen raakt, is het hele experiment voorbij.

Ikaros werd op 21 mei samen met de Venusorbiter Akatsuki gelanceerd. Het gezelschap moet in december op Venus aankomen. Akatsuki gaat daar onderzoek doen naar bliksem en actieve vulkanen. Ikaros wordt vanaf nu tot in december nog aan een aantal tests onderworpen. Zo wordt onderzocht hoe het zeil reageert op zonnewind en interstellair stof.