Baby’s en kinderen zijn opvallend vaak ziek. De theorie is dat dat komt doordat hun immuunsysteem nog moet leren vechten. Nieuw onderzoek suggereert dat dat niet klopt: het immuunsysteem kan wel vechten, maar wordt afgeremd.

De onderzoekers baseren die conclusie op een experiment met muizen. Tijdens dit experiment ontdekten ze dat de productie van cellen die een zeer belangrijke rol in ons immuunsysteem spelen – zogenoemde NK-cellen – wordt geregeld door het eiwit TGF-β. Toen de onderzoekers ervoor zorgden dat het eiwit geen signalen meer af kon geven, werden de NK-cellen in jonge muizen veel sneller volwassen. En tegen de tijd dat de muizen volwassen waren, hadden ze zo’n tien keer meer volwassen NK-cellen dan muizen bij wie TGF-β nog steeds signalen afgaf.

Tien dagen
“Ons doel was het vinden van factoren die de productie en rijping van NK-cellen al vroeg in ons leven afremmen,” legt onderzoeker Yasmina Laouar uit. En dat is gelukt. “Tot onze verrassing ontdekten we dat NK-cellen al op een leeftijd van tien dagen volwassen kunnen worden, zolang het signaal van TGF-β maar geblokkeerd wordt.”

WIST U DAT…

Vatbaar
Waarschijnlijk remt dit eiwit ook bij baby’s de totstandkoming van NK-cellen af. Hierdoor functioneren deze cellen pas optimaal als een kindje ouder is. “Tot die tijd zitten we opgescheept met een onvolwassen immuunsysteem dat ons niet tegen infecties kan beschermen en dat is de reden waarom pasgeboren baby’s en kinderen vatbaarder zijn voor infecties.”

Het is heel verleidelijk om TGF-β te blokkeren en zo kinderen al vanaf zeer jonge leeftijd een volwassen immuunsysteem te geven. Maar wetenschappers zijn voorzichtig: om zo’n stap te kunnen zetten, moeten ze het immuunsysteem eerst doorgronden. En zo ver zijn ze nog lang niet.