Iedereen weet dat de aarde rond is. Maar ergens diep in ons brein denken velen van ons nog steeds dat de planeet plat is. Dat blijkt uit onderzoek. Wetenschappers vroegen mensen de afstand tussen steden te schatten. De helft kwam met afstanden die alleen juist waren mits de aarde plat was geweest.

Wanneer we de aarde als plat beschouwen, is de afstand tussen twee steden een rechte lijn. Maar wanneer we er rekening met houden dat de aarde rond is, wordt deze lijn gebogen en dus langer. De helft van alle proefpersonen hield dat laatste buiten beschouwing en kwam met lengtes die alleen klopten als de aarde plat was geweest.

Ervaring
De mensen die het wel bij het rechte eind hadden en de ronding van de aarde in hun berekening hadden meegenomen, bleken ervaring te hebben met de ronding van de aarde. Ze hadden de ronding bijvoorbeeld wel eens gezien vanuit een vliegtuig of boot.

Van Kaapstad naar Sydney
De onderzoekers vroegen 44 mensen afstanden te schatten tussen steden als Berlijn en Los Angeles en Kaapstad en Sydney. De helft van alle proefpersonen ging er bij die berekeningen ongemerkt van uit dat de aarde plat was. De andere helft hield de ronding in gedachten. Hierbij bleek het opleidingsniveau of de achtergrond van de proefpersonen geen verschil te maken.

“99 procent van alle mensen weet natuurlijk dat de aarde rond is,” meent onderzoeker Claus-Christian Carbon. “Maar dat lost het cognitieve probleem niet op. We kunnen kennis hebben van zaken, maar om deze kennis echt toe te passen moet je er persoonlijk ervaring met hebben.” Dit geldt volgens de onderzoeker niet alleen voor aardrijkskunde. Het onderzoek zou dan ook een grote rol kunnen gaan spelen bij het ontwikkelen van nieuwe lesmethoden.