mummie

Hoe zagen de laatste maanden van de kinderen die aan de goden van de Inca’s geofferd werden, eruit? Wetenschappers hebben de haren van een dertienjarig meisje dat 500 jaar geleden geofferd werd, bestudeerd om daar iets meer over te weten te komen. Uit het onderzoek blijkt onder meer dat het meisje in de weken voor haar dood veel alcohol en cocaïne toegediend kreeg. Mogelijk om haar te verdoven.

Het meisje dat de wetenschappers bestudeerden, stierf zo’n 500 jaar geleden en werd begraven nabij de top van de Llullaillaca-vulkaan, op de grens tussen Chili en Argentinië. Nabij haar graf werden ook de graven van een zesjarig meisje en zevenjarig jongetje ontdekt. De haren van alle kinderen waren nog in redelijk goede staat. En daar deden de onderzoekers van de universiteit van Bradford hun voordeel mee. “Haar groeit ongeveer met een centimeter per maand en zodra het tot stand is gekomen, ondergaat het geen veranderingen meer,” legt onderzoeker Andrew Wilson uit. “Substanties zoals cocaïne en alcohol laten sporen achter die ons kunnen vertellen hoeveel de persoon op het moment dat het haar groeide consumeerde.”

Consumptie
De onderzoekers keken hoeveel cocaïne uit coca-bladeren en alcohol de kinderen binnenkregen. Uit hun analyse blijkt dat alledrie de kinderen zowel coca-bladeren als alcohol nuttigden. Het dertienjarige meisje bleek de coca-bladeren zelfs nog in de mond te hebben. Zij had ook aanzienlijk meer cocaïne binnengekregen dan de twee jongere kinderen. Zo’n twaalf maanden voor haar dood nam de coca-consumptie plots toe, zes maanden voor haar dood piekte deze weer: ze kreeg toen ongeveer drie keer meer binnen dan eerder het geval was. Ook de alcoholconsumptie piekte in de laatste weken voor haar dood, terwijl de alcoholconsumptie van de twee andere kinderen door de tijd heen stabiel bleef. “Het feit dat het meisje in haar laatste weken en in vergelijking met de andere kinderen steeds grotere hoeveelheden coca en alcohol kreeg, wijst erop dat het in de laatste weken van haar leven harder nodig was om haar te verdoven.”

Een twijfelachtige eer

Wetenschappers denken dat ouders en gemeenschappen die onder de macht van de Inca’s vielen er zelf voor kozen om kinderen – die soms nog maar vier jaar oud waren – als offer aan te bieden. Het werd als een eer gezien om een offer te kunnen leveren en men mocht niet verdrietig zijn als een kind aan de goden gegeven werd.

Grafkamer
De onderzoekers vermoeden dat het dertienjarige meisje – zwaar verdoofd – in de grafkamer werd gelegd. De mensen die haar daar neerlegden, dachten goed over haar positionering na. Zo werden haar benen gekruist, lagen haar armen losjes op haar schoot en bevonden zich rond haar allerlei voorwerpen. Op het moment dat het meisje in de kamer werd geplaatst, leefde ze nog. Er zijn geen sporen van fysiek geweld gevonden en de wetenschappers zijn ervan overtuigd dat blootstelling aan de elementen op deze grote hoogte uiteindelijk genoeg was om ervoor te zorgen dat zowel het dertienjarige meisje als de andere kinderen stierven. Wel is het aannemelijk dat alcohol en coca ervoor zorgden dat de kinderen sneller overleden.

Rituelen
“We denken dat het dertienjarige meisje twaalf maanden voor haar dood als offer werd aangewezen, waarna ze anders behandeld werd,” stelt Wilson. “Ze was waarschijnlijk betrokken bij een aantal rituelen, waarbij ze coca en alcohol consumeerde.” Dat de alcohol en de coca deel uitmaakte van rituelen, leiden de onderzoekers af uit het feit dat beide substanties elitaire producten waren die bovendien een rituele betekenis hadden voor de Inca’s.

Doordat de kinderen op grote hoogte, in extreme kou, begraven werden, zijn hun lichamen bijzonder goed bewaard gebleven. Goed genoeg om onder meer de haren en de maaginhoud van de kinderen te kunnen bestuderen. “Deze kinderen hebben doordat ze uitstekend bewaard zijn gebleven veel meer informatie over het verleden prijsgegeven dan we hadden durven hopen,” vertelt onderzoeker Johan Reinhard.