mier

Ingenieurs van de staatsuniversiteit van Iowa hebben piepkleine tentakels ontworpen voor robots. Met deze tentakels kunnen robots minuscule objecten of organismen voorzichtig vastpakken, zonder ze te doden of te beschadigen.

“De meeste robots gebruiken twee vingers”, zegt professor Jaeyoun Kim van de staatsuniversiteit van Iowa. “Ze pakken voorwerpen op door te knijpen. De tentakels gaan voorzichtiger te werk. Ze kronkelen zich om een voorwerp heen.”

Op de foto bovenaan is te zien hoe de tentakel een mier in zijn greep heeft. “Je hebt microrobotica, waar ingenieurs robots alsmaar kleiner willen maken”, vertelt Kim. “En je hebt zachte robotica, waar onderzoekers robots willen maken zonder ijzer en staal te gebruiken. Dit project overlapt beide terreinen.”

PDMS
In dit paper omschrijven Kim en zijn collega’s hoe de microtentakels werken. De microbuizen zijn gemaakt van PDMS (polydimethylsiloxaan), een polymeer dat silicium bevat. Ieder buisje is slechts 8 millimeter lang en 0,3 millimeter breed. Aan één kant is ieder buisje gesloten, waardoor er lucht in en uit het buisje gepompt kan worden. De luchtdruk en veranderingen in de dikte van de buisjes zorgen ervoor dat de microtentakels gaan krullen. Hierdoor kunnen zij objecten vangen.

Veelbelovend
Hoewel wetenschappers er al in zijn geslaagd om tentakels te maken die op dezelfde manier werken, is dit voor het eerst dat de buizen kleiner dan één centimeter zijn. In de toekomst kunnen piepkleine robottentakels gebruikt worden in medische toepassingen, bijvoorbeeld om uitgezaaide tumoren weg te halen zonder gezond weefsel te beschadigen.