titan

Astronomen hebben op Titan – een maan van Saturnus – propyleen gevonden. Het is voor het eerst dat dit stofje – een belangrijk ingrediënt van onder meer plastic tasjes – op een andere plek dan de aarde wordt teruggevonden.

Het was Cassini, een ruimtesonde die Saturnus en diens manen bestudeert, die het stofje ontdekte. De ruimtesonde vond het stofje in een lager deel van de atmosfeer van Titan.

Plastic
“Dit chemische stofje bevindt zich in het dagelijks leven overal om ons heen,” vertelt onderzoeker Conor Nixon. “Wanneer het in lange ketens samengeregen wordt, vormt het een plastic dat we polypropyleen noemen.”

WIST U DAT…

…Titan’s ijskap mogelijk veertig kilometer dik is?

Mysterie
Met de ontdekking van propyleen op Titan is een mysterie opgelost. In 1980 vloog Voyager 1 – de sonde die inmiddels ons zonnestelsel verlaten heeft – voorbij de maan. Voyager ontdekte verschillende koolwaterstoffen in Titans atmosfeer. Deze ontstaan doordat zonlicht methaan – een gas dat veelvuldig in Titans atmosfeer voorkomt – afbreekt. De fragmenten die daarbij ontstaan vormen weer verbindingen met andere fragmenten. Een groot aantal van die verbindingen werd in het verleden al ontdekt. Denk aan het zware propaan en het lichte propyn. Middelzware elementen zoals propyleen konden de onderzoekers in eerste instantie niet vinden. Maar nu is het dus gelukt.

Onderzoeker Michael Flasar legt uit waarom het zo lang geduurd heeft. “Deze meting was heel lastig, omdat het spoor van propyleen overstemd wordt door de veel sterkere signalen van andere chemische stofjes. Dat we propyleen nu gevonden hebben, geeft ons het vertrouwen dat we nog meer chemische stofjes die in Titans atmosfeer verborgen zitten, gaan vinden.” En zo krijgen we gaandeweg een steeds beter beeld van de atmosfeer van Titan.