Stel: seks is pijnlijk en kost levensjaren. Waarom zou een insect het dan meerdere keren doen? Wetenschappers zijn eruit.

Wanneer insecten paren dan is dat met name voor het vrouwtje in veel gevallen best een heftige ervaring. Mannetjes van sommige soorten verwonden de vrouwtjes namelijk tijdens de seks en laten gevaarlijke bacteriën achter. En andere soorten zien hun levensduur door seks flink beperkt worden.

Meerdere keren
Aangezien insecten in principe aan één keer seks genoeg hebben (alle eitjes worden dan in één keer bevrucht) zou men denken dat een vrouwtje het daar maar bij laat. Maar het tegendeel is waar: veel vrouwtjes hebben meerdere keren, met verschillende mannetjes seks. Waarom?

WIST U DAT…

…inteelt geen probleem is voor de pardellynx?

Inteelt
Wetenschappers zetten een experiment op om dat te achterhalen. Ze creëerden een populatie kevers (Tribolium castaneum) waarin – doordat er in het begin weinig individuen waren – veel inteelt plaatsvond. De vrouwtjes in deze populatie bleken veel sterker te verlangen naar seks dan vrouwtjes uit een ‘gezonde’ populatie. De vrouwtjes uit de inteelt-groep lieten twee keer zoveel jongen na dan de vrouwtjes die maar met één mannetje seks hadden. De onderzoekers vermoeden dat een vrouwtje dat met inteelt te maken heeft zoveel mogelijk sperma verzamelt en vervolgens het sperma dat genetisch gezien het meest afwijkt, gebruikt. Genetische diversiteit is belangrijk: de kans dat het nageslacht het ook in de verre toekomst redt, is dan namelijk groter, zo schrijven de onderzoekers in het blad Science.

Promiscuïteit
Dat verklaart mogelijk waarom zoveel vrouwelijke insecten zo vaak met verschillende mannetjes seks hebben. Promiscue vrouwtjes laten meer nageslacht na, waardoor promiscuïteit zich ook gemakkelijker door een populatie verspreidt.

Het is op dit moment onduidelijk of het gedrag dat de vrouwtjes in het experiment vertoonden echt een genetische verandering is of dat het vrouwtje zich enkel aanpaste aan veranderende omstandigheden. Dat moet uit nader onderzoek duidelijk worden.