stellar-engine

We reizen in auto’s, treinen en vliegtuigen over de hele wereld. Maar wist u dat we in theorie ook met onze zon door de Melkweg kunnen cruisen? Dankzij de sterrenmotor vliegen we in de verre toekomst naar nabije sterrensystemen om exotische broedplaatsen van leven te ontdekken. Wetenschapper Duncan Forgan van de universiteit van Edinburgh denkt dat andere buitenaardse beschavingen deze techniek gebruiken en dat we dus op zoek moeten gaan naar sterrenmotoren bij andere sterren.

Een sterrenmotor is een groot apparaat, dat ervoor zorgt dat de zon zich verplaatst. Fysicus Leonid Shkadov bedacht een goede techniek voor zo’n sterrenmotor: plaats een gigantische spiegel dicht bij het oppervlak van een ster. Deze ronde spiegel kaatst de straling van de ster terug naar het oppervlak. Deze stralingsdruk zorgt ervoor dat de ster uit balans raakt en in de tegenovergestelde richting beweegt. Met deze techniek duurt het een paar duizend jaar om het meest nabije sterrensysteem – Alpha Centauri – te bereiken.

De sterrenmotor is te zien als een zwart rondje, dat permanent boven het oppervlak van een ster zweeft.

De sterrenmotor is te zien als een zwart rondje, dat permanent boven het oppervlak van een ster zweeft.

Planeetovergang
Onderzoeker Duncan Forgan beweert in zijn paper dat we zulke megaspiegels kunnen ontdekken bij andere sterren. In dat geval ziet zo’n sterrenmotor eruit als een planeetovergang, oftewel een zwart rondje op de ster. In tegenstelling tot een traditionele planeetovergang verplaatst het rondje zich niet, omdat de sterrenmotor op één vast punt boven het oppervlak van de ster zweeft. De ster gaat immers maar één kant op.

Asymmetrisch patroon
Wanneer een exoplaneet voor een ster beweegt, dan is er tijdelijk een symmetrisch U-patroon te zien in het sterrenlicht. Een sterrenmotor zorgt ervoor dat het licht permanent wordt gebogen. Wanneer een exoplaneet voor de ster beweegt, dan kan het zijn dat de schaduw van de exoplaneet tijdelijk overlapt met de schaduw van de sterrenmotor. In dat geval ontstaat er een uniek, asymmetrisch patroon in de lichtcurve. Forgan beweert dat zijn hypothese dus heel makkelijk te testen is door genoeg data te screenen. Dit moet geen probleem zijn, want NASA’s Kepler-observatorium heeft al ongeveer 150.000 sterren geobserveerd.

Eén op de miljoen
De grote vraag is: hoeveel buitenaardse beschavingen hebben een sterrenmotor? Een beschaving moet niet alleen zéér intelligent zijn om zo’n motor te bouwen, maar daarnaast moet de ‘drive’ er zijn om veel geld te pompen in een spiegel met een doorsnee van miljoenen kilometers. Forgan schat dat één op de miljoen sterren een sterrenmotor heeft, maar dat is natuurlijk een ruwe schatting.

Oplossing tegen klimaatverandering?
Een sterrenmotor biedt allerlei mogelijkheden. Zo zouden wij onze zon in de toekomst kunnen verplaatsen naar een nevel, waardoor het zonlicht wordt gedempt en waardoor de temperatuur op aarde daalt. Wellicht is dit de oplossing tegen klimaatverandering. Of de sterrenmotor kan ingezet worden wanneer een nabije ster op ontploffen staat.