ASTRONOMIE  Een gigantische stroom van gas rondom het melkwegstelsel is veel langer en ouder dan wetenschappers voorheen dachten. Het gas uit de stroom komt van de Magelhaense Wolken, twee buurstelsels van de Melkweg. De nieuwe ontdekking onthult meer over hoe de stroom is ontstaan.

De Magelhaense stroom werd meer dan dertig jaar geleden ontdekt. Later werden er gaten gevonden in de rivier van gas. De vraag die toen opkwam was: is de Magelhaense stroom wel een continu doorlopende gasstroom of zijn het meerdere gasflarden? “We hebben nu een veel beter beeld gekregen van de Magelhaense stroom”, vertelt astronoom David Nidever van de universiteit van Virginia. “De stroom gaat continu door.”

De Magelhaense stroom blijkt 2,5 miljard jaar oud te zijn. Dit blijkt uit waarnemingen met de radiotelescoop in Green Bank in de Verenigde Staten. Opvallend, want toen botsten de twee Magelhaense Wolken bijna op elkaar. Doordat het gas in beide sterrenstelsel met elkaar in aanraking kwamen, ontstonden waarschijnlijk veel meer sterren. De sterke stellaire winden en supernova-explosies hebben er voor gezorgd dat gas werd weggeslagen in de richting van het melkwegstelsel.

De Kleine Magelhaense Wolk en de Grote Magelhaense Wolk bevinden zich 200.000 en 160.000 lichtjaar bij de aarde vandaan. De sterrenstelsels zijn vanaf het zuidelijke halfrond goed zichtbaar.


De gasstroom is op deze foto duidelijk te zien. De stroom begint bij de twee Magelhaense Wolken (rechtsonder het centrum van de foto, bij de twee helderwitte bronnen). Vervolgens stroom het gas naar het centrum van de Melkweg.