laser-straal

NASA gaat later dit jaar een laser naar het internationale ruimtestation verschepen. Dit laserapparaat kan de datasnelheid van het versturen en ontvangen van informatie met een factor tien tot honderd verbeteren.

Het Optical Payload for Lasercomm Science-instrument schijnt een laserpuls naar een observatorium op aarde. Dit observatorium ontvang de laserstraal en volgt het ruimtestation gedurende een periode van honderd seconden. Hiervoor wordt een inventief systeem gebruikt, genaamd cardanische ophanging. Ook gyroscopen en cardanaandrijvingen in auto’s maken gebruik van dit mechanisme.

Natuurlijk is het lastig om een dunne laserstraal te richten op de aarde. Vooral omdat het internationale ruimtestation met een snelheid van 7,5 kilometer per seconde om de aarde draait. “Het is vergelijkbaar met twee minuten lang een laserpointer schijnen naar een stipje ter grootte van de diameter van een menselijke haar op een afstand van negen meter”, legt ingenieur Bogdan Oiado van het Jet Propulsion Laboratorium uit. “En probeert u dat eens te doen terwijl u loopt!”

Lasers hebben de toekomst
Wetenschappers denken dat lasers de toekomst hebben. Toekomstige ruimtesondes en rovers zullen waarschijnlijk worden uitgerust met lasers om data te verzenden en te ontvangen. “Het internationale ruimtestation is de perfecte plek om te oefenen met een laserapparaat”, zegt Michael Kokorowski, projectwetenschappers van het Jet Propulsion Laboratorium. “Op dit moment is de datasnelheid in de ruimte relatief laag, en dat vormt een knelpunt voor wetenschappelijk onderzoek en commerciële ondernemingen.”

Geen primeur
Het zal niet de eerste keer zijn dat wetenschappers een laser in de ruimte gebruiken. Diverse satellieten maken al gebruik van deze techniek om informatie te verzenden. Begin dit jaar slaagden wetenschappers er zelfs in om met behulp van lasers een foto van de wereldberoemde Mona Lisa naar een maansonde te sturen. Wetenschappers werken hard aan het verbeteren van deze techniek. Experimenten met communicatie middels lasers helpen wetenschappers om de technologie verder te verfijnen.