Droomt u van interstellaire reizen naar andere exoplaneten, verre sterrenstelsels en jonge stervormingsgebieden? Helaas, u zult dit waarschijnlijk niet meemaken. Of er moet een medicijn uitgevonden worden om eeuwig jong te blijven. Een NASA-wetenschapper beweert dat het minimaal 200 jaar duurt voordat interstellaire reizen ondernomen kunnen worden.

Marc Millis, hoofd van NASA’s Breakthrough Propulsion Physics Project, analyseerde gegevens uit het verleden en berekende dat mensen er tot 2200 nog niet klaar voor zijn. Hij keek o.a. naar data over het totale energiegebruik en naar de hoeveelheid energie die nodig is om ruimtesondes en ruimteschepen – zoals de spaceshuttle – te lanceren.

Millis koos voor een 75 jaar lange missie naar Alpha Centauri, één van de meest nabije sterren op een afstand van vier lichtjaar bij de aarde vandaan. Er is minimaal één exajoule (één triljoen joule) energie nodig voor een enkele reis naar deze ster met een ruimteschip met 500 personen aan boord.

Hoeveel is één exajoule? Wel, het is iets minder dan de totale hoeveelheid energie die wij op aarde in één jaar tijd consumeren. Volgens het wiskundige model van Millis duurt het tot 2200 voor we een bemand schip naar Alpha Centauri kunnen sturen.

Onbemande sonde
En een onbemand schip? Verrassend genoeg is daar tien keer zoveel energie voor nodig dan een bemand schip. Een onbemand schip moet namelijk afremmen bij Alpha Centauri en heeft daardoor meer energie nodig. Volgens Mill kan zo’n onbemande sonde pas in 2500 gelanceerd worden.

Missie zonder doel
Leuk en aardig, maar waarom hoeft het bemande ruimteschip niet af te remmen, en de onbemande ruimtesonde wel? In het plan van Mill is het bemande ruimteschip een niet te stoppen kogel met een doelloze missie. Biedt iemand zich vrijwillig aan?