Het is vandaag precies 47 jaar geleden dat astronomen komeet 67P/C-G ontdekten. Een ontdekking die 45 jaar later uitmondde in een prachtige ruimtemissie!

Op 21 september 1969 ontdekken de astronomen Klim Churyumov en Svetlana Gerasimenko een komeet. Ze noemen hem 67P/Churyumov-Gerasimenko.

Rosetta
En zo’n 47 jaar later zijn er maar weinig aardbewoners die nog nooit van deze komeet gehoord hebben. En dat is allemaal te danken aan Rosetta. Een ruimtesonde die zich in 2014 – na een 10 jaar durende reis – in een baan rond de komeet nestelde en in november van datzelfde jaar een lander op het oppervlak van de komeet dumpte.

Afbeeldingen: K. Churyumov.

Afbeeldingen: K. Churyumov.

46P-Wirtanen
De missie heeft een schat aan informatie opgeleverd over de totstandkoming en evolutie van kometen. Het had echter niet veel gescheeld of komeet 67P/C-G was niet de held van deze prachtige missie geweest. In eerste instantie was het de bedoeling dat Rosetta de komeet 46P/Wirtanen zou bezoeken. Maar uitstel van de lancering van Rosetta betekende dat de sonde 46P/Wirtanen moeilijk kon bereiken. En dus werd een andere eindbestemming gekozen: 67P/C-G.

Eind deze maand – iets meer dan 47 jaar nadat we ons voor het eerst van het bestaan van komeet 67P/C-G bewust werden – zal de missie van Rosetta tot een einde komen. Rosetta zal langzaam afdalen naar het oppervlak van 67P/C-G en een zachte landing op de komeet maken. Hoewel Rosetta waarschijnlijk dan niet langer met de aarde kan communiceren, zullen de sonde en komeet nog regelmatig worden aangehaald. Wetenschappers hebben namelijk nog flink wat tijd nodig om alle gegevens die Rosetta heeft verzameld te analyseren. Grote kans dus dat 67P/C-G lange tijd nadat Rosetta is doodverklaard nog enkele geheimen prijsgeeft.