Wetenschappers hebben een 14.000 jaar oud bot gevonden van een mogelijk primitieve mensachtige. Het bot troffen zij aan in de beroemde Red Deer Cave in China.

In de Red Deer Cave in China zijn al veel fossiele resten gevonden. Ze behoren aan drie mensen toe, die 14.500 tot 11.500 jaar geleden leefden in het moderne China. De resten lijken een mix en bevatten zowel moderne als archaïsche anatomische kenmerken. De mensen worden voor het gemak de Red Deer Cave-mensen genoemd. Ze zijn vernoemd naar de inmiddels uitgestorven herten, waar ze veelvuldig op joegen.

Nu is een dijbeen gevonden in de grot. Dit 14.000 jaar oude bot lijkt op die van soorten als Homo habilis en de vroege Homo erectus. Deze primitieve mensachtigen leefden echter meer dan 1,5 miljoen jaar geleden. “Er is een mogelijkheid dat deze primitieve mensachtigen een langere tijd overleefden, maar we zijn nog voorzichtig omdat de identiteit onbekend is”, vertelt professor Ji Xueping.

Niet leeg
Tot 2012 zijn in Oost-Azië geen fossiele resten van mensachtigen teruggevonden die niet doen denken aan de Homo sapiens en die jonger zijn dan 100.000 jaar oud. Dus gingen onderzoekers er altijd van uit dat deze regio leeg was toen de eerste moderne mensen er terecht kwamen. De vondst van de Red Deer Cave-mensen wijst erop dat dat niet klopt. De situatie blijkt opeens veel complexer.

Het is in ieder geval een controversiële stelling, omdat de laatste primitieve mensachtigen – de Neandertalers in Europa en West-Azië en de Homo Denisova in Zuid-Siberië – zo’n 40.000 jaar geleden uitstierven, kort nadat de Homo sapiens zich verspreidde.

Net als bij de Homo habilis is het dijbeen van de mysterieuze mensachtige erg smal. Op basis van dit bot concluderen onderzoekers dat dit individu zo’n 50 kilo woog. Dat is erg licht voor een primitieve mensachtige. Het dijbeen is primitiever dan de hersenen van dit Red Deer Cave-mens.

“We vermoeden dat deze mensachtige profiteerde van de stijging van het Qinghai-Tibetaans Plateau”, vervolgt Xueping. Het Tibetaans hoogland is gemiddeld 4.500 meter hoog en wordt omring door hoge bergruggen, zoals de Himalaya. “Dit hoogland bood bescherming, waardoor primitieve mensachtige groepen nog lange tijd overleefden.”