De kleine robot is gemaakt met behulp van een 3D-printer, wordt aangedreven door chemische reacties en bevat totaal geen elektronica.

Onderzoekers hebben de robot de naam octobot gegeven. Dat is zeer toepasselijk: de robot lijkt namelijk sterk op een octopus (zie kader).

Octopussen zijn al lang een bron van inspiratie voor wetenschappers die een volledig zachte robot willen ontwikkelen. Octopussen missen namelijk een intern skelet, maar zijn ondanks dat sterk en behendig.

Chemische reacties
De robot bevat geen elektronica, maar wordt aangedreven door chemische reacties. In de robot zit een kleine hoeveelheid vloeibare brandstof (waterstofperoxide). Een reactie in de robot zet die brandstof om in een grote hoeveelheid gas die in de ‘armen’ van de robot stroomt en deze als een ballon opblaast.

Autonoom
De robot is volledig autonoom. Dat wil zeggen dat deze kan ‘beslissen’ wanneer hij zijn armen volpompt met gas. Dat lijkt misschien niet zo indrukwekkend, maar de onderzoekers benadrukken dat deze robot een ‘proof of concept‘ is. Nu bewezen is dat het mogelijk is om een zachte, autonome robot te ontwikkelen, willen ze deze naar een hoger plan tillen. De onderzoekers hopen in de nabije toekomst een octobot te maken die kan kruipen en zwemmen en de interactie aangaat met de omgeving.

Wetenschappers zijn ervan overtuigd dat zachte robots de manier waarop mensen de interactie aangaan met robots kunnen revolutioneren. Maar het is in het verleden lastig gebleken om volledig zachte robots te ontwikkelen. De elektronica waarvan een robot afhankelijk is, is immers altijd ‘hard’. Net als de accu’s waar deze op draait. Wanneer onderzoekers in het verleden een volledig zachte robot wilden maken, ontkwamen ze er dan ook niet aan om er toch harde componenten in te stoppen of deze met draden aan externe elektronica en een accu te koppelen. De innovatieve octobot weet zich zonder draden of harde componenten te redden.