exomaan

Wanneer we filosoferen over buitenaards leven, dan denken we vaak aan groene mannetjes op exoplaneten. Toch is het ook heel goed mogelijk dat we buitenaards leven aantreffen op grote exomanen, die net iets massiever zijn dan de planeet Mars.

Wetenschappers van de McMaster universiteit hebben met behulp van computersimulaties proberen vast te stellen of exomanen leefbaar kunnen zijn. Astrofysici Rene Heller en Ralph Pudritz melden in twee papers in The Astrophysical Journal en Astronomy & Astrophysics dat sommige exomanen inderdaad kanshebbers zijn, maar dan moeten ze wel groot genoeg zijn, de juiste positie innemen en genoeg water bevatten.

Supercomputer

Sommige wetenschappers verwachten dat een supercomputer de eerste exomaan gaat vinden.

“De kans is groot dat we binnen enkele decennia leven op buitenaardse werelden vinden”, zegt Heller. “Op dit moment focussen wetenschappers zich op planeten, maar we moeten manen niet links laten liggen.”

Er zijn al duizenden exoplaneten ontdekt, maar veel van deze planeten zijn groter dan Jupiter. Er is geen leven mogelijk op een Jupiterachtige planeet, omdat deze gigantische gasplaneten geen vast oppervlak hebben, zoals de aarde en Mars. Maar als zo’n gasplaneet een flinke maan heeft met vloeibaar water, dan kan daar wel leven evolueren. Volgens de onderzoekers tonen de modellen aan dat een maan van een gigantische planeet twee keer zo zwaar als Mars kan zijn. Dit lijkt de juiste broedplaats voor leven.

Op dit moment zijn er nog geen exomanen ontdekt. Toch is het 100% zeker dat er exomanen bestaan. Planeten als Saturnus en Jupiter hebben namelijk al tientallen manen. Het probleem is dat exomanen nog lastiger te detecteren zijn dan exoplaneten, maar nieuwe telescopen – zoals de Extremely Large Telescope en de PLATO-satelliet – gaan er wellicht wel in slagen om manen te vinden. De eerste exomanen die ontdekt gaan worden zullen waarschijnlijk ook erg groot zijn, omdat grotere manen nu eenmaal makkelijker te spotten zijn.