Wetenschapper Carolyn Snyder van de Stanford universiteit heeft onderzoek gedaan naar de historische temperatuur van de aarde. Ze ging tot twee miljoen jaar terug in de tijd. Momenteel is onze planeet warmer dan ooit in de afgelopen 120.000 jaar, maar de aarde heeft zwaardere tijden gekend.

Snyder keek naar de link tussen historische temperaturen en de hoeveelheid koolstofdioxide in het Antarctische ijs. Ze kwam erachter dat de invloed van koolstofdioxide op de temperatuur groter is dan verwacht. Stel dat de huidige hoeveelheid atmosferische CO2 gaat stabiliseren, dan nog zal de temperatuur de komende millennia zo’n vijf graden Celsius toenemen. Dit is het effect van smeltende gletsjers, veranderende ecosystemen en andere factoren. Een verdubbeling van de pre-industriële CO2-waarden – dus van 280 deeltjes CO2 per miljoen naar 560 ppm – zal uiteindelijk een verhoging van negen graden Celsius betekenen.

Het is niet mogelijk om exact te weten hoe warm het was in het jaar 184.028 voor Christus. Snyder koos ervoor om de gemiddelde temperaturen over een periode van 5000 jaar te bundelen. De huidige periode van 5000 jaar is de warmste periode sinds 120.000 jaar geleden. Op zich niet heel gek, want er is momenteel sprake van een interglaciaal: een periode tussen twee ijstijden waarin de temperatuur stijgt. Tijdens het Pleistoceen waren er ook interglacialen, namelijk 120.000 jaar geleden en twee miljoen jaar geleden. Toen was het gemiddeld twee graden Celsius warmer dan in de huidige periode.

Snyder is van mening dat fluctuaties in de baan van de aarde om de zon geen grote invloed hebben op het klimaat. De hoeveelheid CO2 in de atmosfeer is een veel grotere factor. Toch geeft ze aan dat het niet verstandig is om op basis van deze historische resultaten te handelen. “Dit is geen voorspelling of vooruitzicht van hoe het gaat zijn,” reageert de onderzoeker. “Het huidige klimaat wordt beïnvloed door mensen en dat is iets heel anders dan wat er in het verleden gebeurde.”

De temperatuurgegevens van Snyder worden de komende tijd aangevuld met nog meer data. “Het is in ieder geval een goede plek om te starten”, aldus Snyder.