Mannen die aan het eind van de vorige eeuw in ons land geboren werden, waren gemiddeld zeker 182,5 centimeter lang. En daarmee zijn de Nederlandse mannen gemiddeld gezien de langsten ter wereld.

Wetenschappers analyseerden gegevens uit 1472 onderzoeken. In al die onderzoeken samen werd de lengte van 18,6 miljoen mensen in 200 landen gemeten. De onderzoeken besloegen samen een periode van een eeuw: 1896 tot 1996. Op basis van deze gegevens stelden de onderzoekers de gemiddelde lengte van mannen en vrouwen per land vast.

Nederland
Uit het onderzoek blijkt dat de langste mannen te vinden zijn in Nederland. Het gaat om mannen die in het laatste kwart van de vorige eeuw zijn geboren. Zij zijn gemiddeld langer dan 182,5 centimeter, zo schrijven de onderzoekers in hun paper. Ook in België, Estland, Letland en Denemarken zijn veel lange mannen te vinden: de mannen die in die landen in 1996 het levenslicht zagen, zijn langer dan 181 centimeter. De langste vrouwen zijn te vinden in Letland, Nederland, Estland en Tsjechië. Gemiddeld ligt hun lengte hoger dan 168 centimeter.

De gemiddelde lengte van mannen die in 1896 en in 1996 geboren werden. Afbeelding: eLife (http://dx.doi.org/10.7554/eLife.13410).

De gemiddelde lengte van mannen die in 1896 en in 1996 geboren werden. Afbeelding: eLife (http://dx.doi.org/10.7554/eLife.13410).

Kort
De kleinste mannen ter wereld vinden we vandaag de dag in Oost-Timor, Jemen en Laos. Ze zijn gemiddeld rond de 160 centimeter lang. Van alle vrouwen die in 1996 geboren werden, waren de vrouwen in Guatemala gemiddeld gezien het kleinst: 149,4 centimeter.

Ontwikkelingen
De onderzoekers keken ook hoe de gemiddelde lengte van mensen zich per land ontwikkeld heeft. De grootste toename in lengte werd waargenomen onder Zuid-Koreaanse vrouwen en Iraanse mannen. Zo werden de Iraanse vrouwen aan het eind van de vorige eeuw gemiddeld 20,2 centimeter langer dan Iraanse vrouwen aan het eind van de negentiende eeuw. Iraanse mannen hadden er in een eeuw tijd gemiddeld 16,5 centimeter bij gekregen. In Zuid-Azië en sommige delen van de Sub-Sahara veranderde de lengte van mensen in diezelfde periode amper.

Veranderingen in de lengte van mannen (boven) en vrouwen (onder). Afbeelding: eLife (http://dx.doi.org/10.7554/eLife.13410)

Veranderingen in de lengte van mannen (boven) en vrouwen (onder). Afbeelding: eLife (http://dx.doi.org/10.7554/eLife.13410)

Uit het onderzoek blijkt duidelijk dat er grote verschillen zijn tussen de lengte van mensen wereldwijd. Maar hoe komt dat nu? “Mensen van verschillende landen hebben verschillende lengtes,” zo schrijven de onderzoekers. “Dat komt deels mogelijk door genen, maar de meeste lengteverschillen tussen landen hebben andere oorzaken. Bijvoorbeeld kinderen en adolescenten die ondervoed zijn of een ernstige ziekte hebben, zullen doorgaans als volwassenen korter zijn. Dit is belangrijk, omdat langere mensen doorgaans langer leven, een kleinere kans hebben op hartziekten en beroertes en langere vrouwen en hun kinderen een kleinere kans hebben op complicaties tussen en na de geboorte. Langere mensen verdienen mogelijk ook meer en zijn mogelijk succesvoller op school. Maar ze hebben ook een iets grotere kans op bepaalde vormen van kanker.” Als het aan de onderzoekers ligt, is deze studie een opstapje naar nader onderzoek. “We moeten beter gaan begrijpen waarom de lengte van mensen in verschillende landen in verschillende mate veranderd is en die informatie gebruiken om de voeding en gezondheid van mensen wereldwijd te verbeteren. Het zou ook waardevol zijn als we begrijpen hoe het komt dat langere mensen een betere gezondheid hebben en langer leven.”