Als je deze foto van Cassini ziet, lijkt het antwoord voor de hand te liggen. Maar…oordeel niet te snel!

Op de foto lijkt Mimas – in vergelijking met de machtige ringen van Saturnus – heel klein. Op basis van het kiekje zou je dan ook denken dat de ringen van Saturnus een veel grotere massa hebben dan dat kleine maantje. Maar is dat wel zo? Eerlijkheid gebiedt ons te zeggen dat we het eigenlijk nog niet weten. Maar mogelijk is de massa van Saturnus’ ringen maar een fractie van de massa van Mimas!

Ruimtesonde Cassini maakte deze prachtige foto toen deze zo'n 907.000 kilometer van Saturnus verwijderd was. Mimas is het stipje onder de ringen. De maan heeft een diameter van bijna 400 kilometer. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Ruimtesonde Cassini maakte deze prachtige foto toen deze zo’n 907.000 kilometer van Saturnus verwijderd was. Mimas is het stipje onder de ringen. De maan heeft een diameter van bijna 400 kilometer. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Allereerst moet je bedenken dat de ringen van Saturnus heel dun zijn: doorgaans zijn ze niet veel dikker dan de hoogte van een huis. Daarnaast bestaan de ringen uit piepkleine, ijzige deeltjes. Hoewel de ringen dus een groot gebied beslaan, bestaan ze eigenlijk uit verrassend weinig materiaal.

Of de ringen werkelijk minder massa hebben dan Mimas zal binnenkort duidelijk worden. De komende tijd zal ruimtesonde Cassini namelijk herhaaldelijk langs de ringen scheren. En tijdens die scheervluchten kan de sonde de massa van Saturnus’ ringen heel nauwkeurig vaststellen.