Een Italiaanse handelaar financierde de eerste Engelse reis naar Noord-Amerika. Dat schrijft een hoogleraar in het tijdschrift Historical Research.

Giovanni Caboto (John Cabot in het Engels), een handelaar uit Venetië, ontving in April 1496 50 nobels (een gouden Engelse munt) van de Italiaanse Compagnia dei Bardi-bank, gevestigd in Londen. Hij gebruikte dit geld om zijn expedities te financieren. Deze avonturier ging op zoek gaan naar het nieuwe land, zo schrijft Dr. Francesco Guidi-Bruscoli in zijn artikel. Tijdens de zomers van 1496 en 1497 leidde Cabot – met steun van koning Hendrik VII – meerdere expedities vanuit Bristol, waarvan de tweede wereldberoemd werd. Deze expeditie resulteerde namelijk in de Europese ontdekking van Noord-Amerika.

Zoektocht
Guidi-Bruscoli vond de financiële documenten na een telefoontje van twee van zijn mede-onderzoekers. Zij waren al jaren op zoek naar onderzoeksresultaten van een overleden historicus, Dr. Alwyn Ruddock. Ruddock had een aantal bijzondere ontdekkingen gedaan over de reizen van Cabot, maar al haar aantekeningen werden vernietigd na haar dood in 2005. Zij beweerde dat Cabot werd gefinancierd door een Italiaanse bank, maar weigerde haar bron van informatie vrij te geven. Bij een bezoek aan haar huis in 2010 werd deze dan toch gevonden: in de vorm van een plaklabel op een oude schoenenkast met de woorden ‘The Bardi firm of London‘. Guidi-Bruscoli slaagde er uiteindelijk in om de locatie van het archief te achterhalen.

Giovanni Caboto (John Cabot) financierde de eerste reis naar Noord-Amerika. Bron: wikimedia commons

Het nieuwe land
Opvallend is dat in de documenten wordt gesproken over ‘het nieuwe land’. Dit suggereert dat Cabot het geld ontving om een land, waar men het bestaan al van wist, te vinden. Er kan zelfs worden gezegd dat handelaren uit Bristol Noord-Amerika al hadden ontdekt voordat Columbus dat deed. Maar Guidi-Bruscoli is voorzichtig: “Het document suggereert dat de mensen van de Bardi-bank in een eerdere ontdekking geloofden, maar we kunnen er niet zomaar van uitgaan dat deze ontdekking ook heeft plaatsgevonden”. Het is volgens hem aannemelijk dat er werd verwezen naar het mythische eiland Brasil. “Mariniers uit Bristol claimden dit eiland in het verleden gevonden te hebben. Of dit verhaal met een echte ontdekking vergeleken kan worden, is erg onzeker”. Het zou volgens Guidi-Bruscoli wel geweldig zijn om er achter te komen of de mariniers Noord-Amerika eerder ontdekten dan Columbus.

Guido-Bruscoli is erg blij met de ontdekking. Banken van Italiaanse handelaars hebben vroeger namelijk heel wat ontdekkingsreizen gefinancierd. Zo was al bekend dat zij de sleutel waren tot het succes van expedities door Portugal en Spanje. Engeland leek echter geen hulp van de Italianen te krijgen. Ook het feit dat Cabot politieke steun van de koning kreeg was bekend, maar de identiteit en motivaties van diegenen die zijn reizen financierden waren vooralsnog onbekend. Met de vondst van de documenten is er weer wat meer bekend over de ontdekkingsreizen van vroeger.