De jachtluipaarden hebben het moeilijk. Wetenschappers komen nu met een opmerkelijke oplossing: IVF.

Zodra een vrouwelijk jachtluipaard acht jaar is geworden, kan zij over het algemeen geen jongen meer op de wereld zetten. Maar uit onderzoek blijkt nu dat de eitjes van de oudere jachtluipaarden nog prima in orde zijn. De wetenschappers ontdekten dat infecties en cysten in het lichaam van de oudere jachtluipaarden een zwangerschap in de weg zit. Dat de eitjes nog prima bruikbaar zijn, is goed nieuws.

Diversiteit
“We waren opgelucht toen we ontdekten dat de eitjes van oudere jachtluipaarden – in tegenstelling tot die van andere oudere zoogdieren – uit kunnen groeien tot goede embryo’s,” legt onderzoeker Adrienne Crosier uit. “Dat betekent dat we in staat zijn om de eitjes over te plaatsen naar jongere jachtluipaarden en zo de genetische diversiteit te behouden.” Dat laatste is belangrijk: het aantal jachtluipaarden neemt af en alleen een genetisch diverse groep kan ook in de toekomst het hoofd boven water houden. Als een ziekte grip krijgt op de jachtluipaarden en alle dieren dezelfde genen hebben, zal een groot deel van de soort wellicht verdwijnen. Genetische diversiteit zorgt ervoor dat er ook dieren zijn die de ziekte wel het hoofd kunnen bieden.

WIST U DAT…

Bevruchting
De onderzoekers zijn van plan om binnen twee jaar tijd de eitjes van een ouder jachtluipaard in het laboratorium te bevruchten en in een jong jachtluipaard te plaatsen. In eerste instantie zal de methode gebruikt worden om jachtluipaarden in gevangenschap te behandelen. Hier is de genetische diversiteit namelijk zeer beperkt. Als de experimenten goed verlopen, kan de methode ook onder wilde jachtluipaarden worden toegepast.

Mogelijk kunnen de eitjes van de oudere jachtluipaarden ook worden ingevroren en veel later nog worden gebruikt. “Deze benadering stelt ons in staat om het aantal jongen dat uit één individu voort kan komen op te krikken.” En dat is goed nieuws voor een soort waarvan nog maar 7500 tot 10.000 exemplaren in leven zijn.