gasreus

Wetenschappers hebben terwijl deze voor zijn ster langs bewoog een nieuwe exoplaneet ontdekt: Kepler-421b. De planeet is bijzonder: van alle planeten die op deze wijze zijn ontdekt, heeft Kepler-421b de langste omlooptijd.

Een jaar duurt maar liefst 704 dagen op deze planeet. En dat is bijzonder. De meeste van de meer dan 1800 exoplaneten die tot op heden zijn ontdekt, staan dichter bij hun ster en hebben aanzienlijk minder tijd nodig om een rondje rond hun ster te voltooien. “De ontdekking van Kepler-421b was echt een kwestie van geluk,” vertelt onderzoeker David Kipping. “Hoe verder een planeet van zijn ster verwijderd is, hoe minder waarschijnlijk het is dat deze – vanuit de aarde gezien – voor de ster langs beweegt.”

De ster
Kepler-421b cirkelt rond een ster die koeler en minder helder is dan onze zon. De afstand tussen de twee bedraagt zo’n 177 miljoen kilometer. Het systeem waar Kepler-421b deel van uitmaakt bevindt zich op zo’n 1000 lichtjaar van de aarde.

“Dit is het eerste voorbeeld van een mogelijk niet-migrerende gasreus in een systeem waarbij de planeet voor de ster langs beweegt”

Gasreus
Kepler-421b is een gasreus. Aangezien gasreuzen vaak dicht bij hun ster worden aangetroffen, gaan sommige onderzoekers ervan uit dat deze op enige afstand van de ster tot standkomen en later naar de ster reizen. Kepler-421b laat zien dat gasreuzen die reis lang niet altijd maken. De planeet kan zomaar ontstaan zijn op de plek waar deze nu is aangetroffen. “Dit is het eerste voorbeeld van een mogelijk niet-migrerende gasreus in een systeem waarbij de planeet voor de ster langs beweegt.”

Zoals de naam al doet vermoeden, werd Kepler-421b ontdekt met behulp van de Kepler-telescoop. Deze telescoop richtte de ogen langdurig op een groot aantal sterren in de hoop hun helderheid tijdelijk te zien afnemen. Zo’n afname in helderheid kan er namelijk op wijzen dat rond de ster een planeet cirkelt die zo af en toe een deel van het licht van de ster tegenhoudt. Op deze manier heeft Kepler al honderden exoplaneten opgespoord. Kepler-421b is bijzonder, want deze is onder alle planeten die op deze wijze zijn ontdekt dus de planeet met de langste omlooptijd, oftewel de planeet waarop een jaar het langst duurt.