Astronomen hebben de jacht op ‘blazars’ geopend. Zij denken zo’n duizend exemplaren van deze superzware zwarte gaten te ontdekken.

NASA’s speeltje, de Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), heeft inmiddels al 200 blazars gevonden, zo meldt NASA. Een blazar is één van de meest energierijke objecten in het universum. Blazars ontlenen hun energie aan het superzware zwarte gat in de kern van een sterrenstelsel dat bezig is materie op te slokken. Bij dit proces wordt een deel van de energie uitgestoten in de vorm van ‘jets’ die bijna de snelheid van het licht hebben. Blazars zijn uniek omdat hun jets recht onze kant zijn opgericht.

Toen WISE werd gebouwd, hadden de wetenschappers geen idee dat het apparaat ook blazars kan ontdekken. WISE gebruikt namelijk infraroodstraling en normaal gesproken kunnen alleen koele objecten hier mee opgespoord worden. En blazars zijn absoluut geen koele objecten maar produceren veel röntgen- en gammastraling. De reden dat blazars dan toch te zien zijn in het infrarood, komt doordat de deeltjes in de jets deze vorm van straling afgeven.

De ontdekkingen van deze blazars kunnen astronomen in de toekomst helpen om de natuurkunde achter snelle jets beter te begrijpen. Ook krijgen zij meer inzicht in de evolutie van superzware zwarte gaten in het vroege universum.

Op de foto bovenaan dit artikel is een blazar aangeduid met een pijl.