In maart van dit jaar dook James Cameron in een speciale onderzeeër de Marianentrog in en daalde af tot een diepte van elf kilometer. En nu heeft Cameron – samen met wetenschappers – onthuld wat hij daar allemaal tegen is gekomen.

Tijdens de duik maakte Cameron niet alleen beelden voor een documentaire, maar verzamelde hij ook monsters. Wetenschappers hebben die nu bestudeerd en dat heeft enkele opvallende resultaten opgeleverd, zo meldt National Geographic (één van de sponsors van het project).

Microben
Eén van die opvallende ontdekkingen betreft micro-organismen die op bijna elf kilometer diepte leven en hun voedsel niet van bovenaf ontvangen. In plaats daarvan blijven ze in leven dankzij een chemische reactie die ontstaat als zeewater in contact komt met mineralen. Hierbij komt waterstof en methaan vrij en waarschijnlijk zijn dat bronnen van energie voor de microben.

Eerste leven op aarde
Wetenschappers vinden deze microben en het veronderstelde proces waarop deze aan energie komen, heel interessant. Sommige onderzoekers vermoeden namelijk dat zo’n proces ertoe geleid heeft dat de eerste levende cellen op aarde konden ontstaan.

WIST U DAT…

…onlangs microben zijn ontdekt in een meer dat al meer dan 2800 jaar van de buitenwereld is afgesloten?

Enorm
Een andere opvallende ontdekking is die van enorme vlokreeften. Worden deze diertjes normaal gesproken maar één tot twee centimeter groot; in de trog vond Cameron vlokreeften van wel zeventien centimeter groot. Andere interessante vondsten zijn nieuwe soorten microben en een zeekomkommer die hoogstwaarschijnlijk ook tot een soort behoort die de wetenschap tot op heden onbekend was.

Molecuul
Maar tijdens de analyse kwamen nog meer interessante dingen bovendrijven. Bijvoorbeeld toen onderzoekers probeerden te achterhalen hoe één van de organismen op deze extreme diepte zich kon wapenen tegen onder meer de grote druk die deze ervaart. Hierbij stuitten de onderzoekers in het organisme op een molecuul dat identiek is aan een molecuul waarmee wetenschappers nu experimenteren en dat Alzheimer aanpakt. “Dit medicijn bestaat al,” vertelt Cameron in een interview. “Maar stel nu dat het nog niet bestond en dat de enige manier waarop we eraan konden komen, en de enige bron dit vlokreeftje, levend op zeven kilometer diepte zou zijn. (…) Dat is de reden waarom wij erop uit moeten gaan en op zoek moeten gaan naar dit soort dingen.”

Wie zo naar Cameron luistert, moet al snel concluderen dat deze ene duik implicaties heeft voor tal van onderzoeksdomeinen. Van gezondheid tot biologie en zelfs voor de zoektocht naar buitenaards leven (blijkbaar kan leven zich op hele extreme plaatsen, zonder zonlicht, met extreme druk, op grote diepte, etc. prima redden). En hoewel wetenschappers in deze domeinen tijdens de presentatie van Cameron ongetwijfeld op het puntje van hun stoel zaten, zijn we er nog niet. Het zijn namelijk voorlopige resultaten, zo benadrukken Cameron en de onderzoekers. De analyse van de resultaten is nog in volle gang, dus er volgen wellicht nog meer opmerkelijke ontdekkingen.