Wat een blamage. Alleen in het afgelopen jaar liep de lancering al 2,5 jaar vertraging op.

Oorspronkelijk zou James Webb al in 2007 gelanceerd worden. Een onafhankelijke onderzoeksraad heeft vastgesteld dat het project vertraagd is door grote menselijke fouten en technische problemen. NASA onthulde tijdens de teleconferentie dat domme fouten tijdens het in elkaar zetten van de telescoop zorgden voor 1,5 jaar uitstel en 600 miljoen dollar schade. De kosten zijn hierdoor opgelopen naar bijna tien miljard dollar.

Er schijnen nog grote technische uitdagingen te zijn, waardoor de lancering van de opvolger van de Hubble-telescoop pas plaatsvindt op 30 maart 2021. “Het is heel belangrijk dat ieder element goed werkt voordat de telescoop wordt gelanceerd”, concludeert Tom Young, voorzitter van de onderzoeksraad.

Dankzij de vertraging is er meer tijd om bepaalde delen van de telescoop te testen, zoals het zonnescherm en het aandrijfsysteem.

Zwarte dag
Voor de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie is het een schande dat de telescoop pas veertien jaar later wordt gelanceerd. In 2016 werden de laatste spiegels geplaatst, dus toen was de telescoop al zo goed als klaar. Voor veel (amateur-)astronomen is het een zwarte dag, omdat er nog drie jaar gewacht moet worden op de eerste resultaten van deze supertelescoop. Het is niet uitgesloten dat NASA de komende jaren opnieuw besluit om de lanceerdatum te verzetten.

Naamsverandering
Freelance journalist en oud-Scientias-stagiair Tijs Hofmans is het wachten ook beu en stelt een naamsverandering voor op Twitter: voortaan geen James Webb Telescope, maar Just Wait Telescope.

Over James Webb
James Webb is de krachtigste ruimtetelescoop die ooit gebouwd is. Astronomen hopen dat deze meer inzicht geeft in het ontstaan van het universum. Tevens zal deze naar verwachting een grote rol gaan spelen in de zoektocht naar buitenaards leven; de telescoop kan de atmosfeer van exoplaneten uitpluizen en daarin zoeken naar signalen van leven. James Webb wordt gezien als opvolger van de Hubble-ruimtetelescoop. Deze telescoop werd in 1990 gelanceerd en is nog altijd actief. Zo’n lang werkzaam leven staat James Webb niet te wachten. De telescoop is ontworpen om vijf tot tien jaar onderzoek te doen en zal in het gunstigste geval in ieder geval niet meer dan vijftien jaar meegaan. Met de bouw van de telescoop is rond de negen miljard dollar gemoeid.