Het systeem bestaat uit een onbemande ruimtevrachtschip en een 700 meter lange kabel.

Het idee is dat de elektrodynamische kabel kapotte satellieten vertraagt en van richting laat veranderen, zodat deze in een lagere baan om de aarde terechtkomen. Uiteindelijk zal zo’n satelliet de zwaartekracht van de aarde niet langer kunnen weerstaan en in de atmosfeer verbranden.

Testen
Het klinkt als een uitstekend plan. Maar werkt het ook echt? Dat zal de komende tijd moeten blijken. Eind vorige week werd een onbemand ruimteschip met aan boord de opgerolde kabel, gelanceerd. Later deze week komt dat ruimteschip bij het ISS aan. Wanneer het ruimteschip het ruimtestation verlaat, zal het experiment beginnen. Een 700 meter lange kabel – met aan het einde een 20 kilo zwaar gewicht – wordt uitgerold. Met behulp van camera’s en sensors wordt gekeken hoe het uitrollen in de ruimte verloopt en welk effect de kabel op de omgeving heeft.

Ruimteafval
Ruimteafval is een groeiend probleem: naar schatting cirkelen er rond de aarde meer dan 20.000 stukken puin die groter zijn dan de bal die gebruikt wordt bij softbal. Daarnaast zijn er nog zo’n 500.000 stukjes puin die qua grootte tussen een knikker en softbal in zitten. En dan zijn er nog miljoenen stukjes puin die zo klein zijn dat we ze niet kunnen monitoren.

Een artistieke impressie van het systeem, ontworpen om ruimteafval op te ruimen. Afbeelding: JAXA.

Groot puin
Het experiment van de Japanners richt zich specifiek op grote stukken ruimteafval. Juist deze stukken afval moeten snel worden opgeruimd, vinden de Japanners. Ze wijzen er daarbij op dat bij een botsing tussen grote stukken ruimtepuin nog meer puin ontstaat. En dat moet voorkomen worden. Want al die stukjes puin – groot en klein – vormen een risico voor ruimtemissies. Het puin kan namelijk voor grote beschadigingen zorgen aan ruimtevaartuigen, ruimtestations en satellieten. Eerder dit jaar waarschuwden Russische onderzoekers dat het ruimteaval in de toekomst wel eens kan leiden tot heftige conflicten op aarde.

Onderzoekers werken hard aan een oplossing. Zo worden er naar verwachting volgend jaar ook verschillende andere technieken om ruimteafval op te ruimen, getest. Hopelijk leidt het uiteindelijk tot een effectieve oplossing voor dit groeiende probleem.