Een bijzondere ontmoeting op 280 miljoen kilometer(!) afstand van de aarde!

Na een 3,2 miljard kilometer lange reis die iets meer dan 1300 dagen heeft geduurd, heeft de Japanse ruimtesonde Hayabusa 2 zich heelhuids in een baan rond Ryugu genesteld. Het betekent dat het onderzoek naar de bijzondere planetoïde nu eindelijk kan beginnen!

Ryugu
In feite zijn de Japanners meer dan drie jaar onderweg geweest naar iets waarvan ze geen flauw idee hadden hoe het er uitzag. Tot enkele weken voor aankomst, was namelijk onduidelijk welke vorm Ryugu had, hoe groot de planetoïde precies was en of er überhaupt wel interessante kenmerken op de ruimtesteen te vinden waren.

Maar Ryugu stelt niet teleur! Foto’s onthullen dat de planetoïde niet alleen een bijzondere vorm heeft – misschien nog het beste te vergelijken met de vorm van een tol – maar ook over meerdere kraters, een soort gebergte op de evenaar en verschillende rotspartijen beschikt.

Landen
Het zal dan ook nog een uitdaging worden voor de Japanners om een geschikte en veilige landingsplek te kiezen voor de rovers en lander die Hayabusa2 heeft meegebracht. Maar dat is allemaal van later zorg. Eerst mag de Japanse ruimtevaartorganisatie zich nu verheugen over het feit dat deze de planetoïde – die zich op 280 miljoen kilometer afstand van de aarde bevindt – veilig heeft bereikt. En wij kunnen ons ondertussen vergapen aan de prachtige close-upfoto die de Japanners tegelijkertijd met de mededeling dat Hayabusa2 bij Ryugu is gearriveerd, hebben vrijgegeven (zie hieronder). Is het geen plaatje?

WIST JE DAT…

…Ryugu niet de enige planetoïde is die dit jaar door een ruimtesonde wordt bezocht? Ook planetoïde Bennu krijgt dit jaar bezoek en wel van OSIRIS-REx. Extra bijzonder is dat beide planetoïden qua vorm behoorlijk op elkaar lijken. Onderzoekers kunnen dat nu nog niet goed verklaren.

Krater
Op dit moment cirkelt Hayabusa2 op een afstand van zo’n 20 kilometer rond Ryugu. Eind juli zal deze die afstand terugbrengen tot zo’n 5 kilometer, om vervolgens in augustus van een afstand van ongeveer 1 kilometer een aantal zwaartekrachtsmetingen te doen. Alle informatie die de sonde de komende maanden verzamelt, kan vervolgens gebruikt worden om geschikte landingsplekken te kiezen voor de rovers en lander én een locatie aan te wijzen die Hayabusa2 eigenhandig de vernietiging in kan helpen. Het is namelijk de bedoeling dat de sonde in maart of april 2019 een object op de planetoïde gooit en zo een krater genereert. Daarna zal de sonde afdalen naar het oppervlak, wat materiaal uit de krater halen en aan boord opslaan. Eind 2019 zal Hayabusa2 de planetoïde verlaten en beginnen aan de reis naar de aarde. Daar moet het verzamelde materiaal dan een jaar later worden afgeleverd.

Het moge duidelijk zijn: dit belooft een fantastische missie te worden. En met de aankomst bij Ryugu kan deze nu officieel beginnen. Stay tuned!