De sonde zal enkele ‘kogels’ afvuren, zodat oppervlaktemateriaal loskomt. Dat materiaal neemt de sonde vervolgens op.

De ruimtesonde Hayabusa2 arriveerde eind juni bij de planetoïde Ryugu en heeft sindsdien niet stilgezeten. Zo zette deze in september twee springende rovers op Ryugu. Begin oktober volgde een lander. En binnenkort zal ook Hayabusa2 afdalen richting het oppervlak van de planetoïde en wel om daar – met een beetje geweld – wat oppervlaktemateriaal weg te halen.

Kogels
De ‘touchdown’ van Hayabusa2 staat gepland voor komende vrijdag, rond middernacht (Nederlandse tijd). De sonde zal het oppervlak van Ryugu tot op zeer kleine afstand naderen en kort daarna een soort kogels afvuren op Ryugu. Daarbij komt puin vrij dat vervolgens door Hayabusa2 wordt opgenomen. Het verzamelde materiaal zal in een later stadium – in 2020 – op aarde worden afgeleverd.


Experiment op aarde
Omdat het oppervlak van Ryugu er heel anders uitziet dan onderzoekers voorheen hadden gedacht, is er wat meer tijd uitgetrokken om de afdaling van Hayabusa2 voor te bereiden. Eigenlijk had deze namelijk al veel eerder materiaal van Ryugu moeten verzamelen. Maar het bleek een uitdaging te zijn om een geschikte landingsplek voor de ruimtesonde te vinden; Ryugu bezit veel grote keien die een gevaar kunnen vormen voor Hayabusa2. Ook was even onduidelijk of het afvuren van een kogel op Ryugu in de praktijk wel zou gaan werken. Dat hele idee was namelijk gebaseerd op de aanname dat het oppervlak van de planetoïde bedekt zou zijn met fijn regoliet. In werkelijkheid is het oppervlaktemateriaal veel grover. Daarom is eind december op aarde al een generale repetitie georganiseerd, waarbij kogels zoals die aan boord van Hayabusa2 te vinden zijn, op het gesimuleerde oppervlak van Ryugu werden afgevuurd.

Onderzoekers verwachtten wel dat het materiaal dat door de kogels geraakt werd, verpulveren zou. Maar ze wilden ook graag weten welk effect het schot had op de omringende materialen. Het mag tenslotte niet zo zijn dat die opspringen en Hayabusa2 beschadigen. Ook wilden ze zich ervan verzekeren dat Hayabusa2 op deze manier wel voldoende materiaal zou kunnen verzamelen. Het experiment verliep voorspoedig. En de Japanners zijn dan ook hoopvol dat Hayabusa2 vrijdag op een veilige manier voldoende materiaal kan verzamelen.

Nadat Hayabusa2 het materiaal heeft verzameld, zal deze weer langzaam opstijgen. Een tweede afdaling staat voor later dit jaar gepland. Daarbij zal de sonde een nog groter object op Ryugu afvuren, in de hoop ook wat materiaal dat zich onder het oppervlak bevindt, te kunnen verzamelen.