Het oppervlaktemateriaal wordt later naar de aarde gebracht.

Op dit moment zweeft ruimtesonde Hayabusa2 boven het oppervlak van planetoïde Ryugu. Maar daar gaat verandering in komen. Zo heeft het JAXA team op Twitter laten weten dat Hayabusa2 volgende maand zal neerdalen naar het oppervlak om daar monsters te gaan verzamelen. Eigenlijk had de sonde al in oktober moeten afdalen naar Ryugu’s oppervlak, maar dat stelde het team om meerdere redenen uit.

Uitgesteld
De belangrijkste reden voor het uitstellen van de missie is dat de planetoïde een veel gecompliceerder landschap heeft dan gedacht. Zo ligt het oppervlak bezaait met keien en kiezels. Hierdoor is het lastig om de ruimtesonde heelhuids op de planetoïde te laten landen. Uiteindelijk heeft het team een stukje grond gevonden waar vrijwel geen grote kiezels liggen. De kans is op deze plek het grootst dat de ruimtesonde niet per ongeluk een kei raakt en zichzelf beschadigt. Het liefst hadden de onderzoekers een 100 meter groot landingsgebied tot hun beschikking gehad. Maar aangezien ze dat op de gehele planetoïde niet konden vinden, moeten ze het nu doen met een slechts 20 meter breed landingsplaatsje.

Afdaling
De afdaling werd eind oktober al even geoefend. En de generale repetitie verliep op rolletjes. Hayabusa2 naderde het oppervlak van Ryugu toen tot een afstand van slechts 22,3 meter. En nu is het dus tijd voor het echte werk. De afdaling staat gepland voor 18 februari. Vervolgens moet Hayabusa2 aan de bak. Zo gaat hij oppervlaktemateriaal verzamelen dat ons dichterbij het antwoord moet brengen over hoe ons zonnestelsel gevormd is. Twee andere landers – MINERVA-II1 en MASCOT – gingen Hayabusa2 al voor en hebben al materiaal van het oppervlak verzameld. Waarschijnlijk zullen alle monsters in 2021 op aarde aankomen.

Kindernamen
Ondertussen is JAXA druk om het landschap van de planetoïde in kaart te brengen. En daar horen natuurlijk ook namen bij. Op dit moment hebben dertien plekken op Rygu – waaronder kraters en grote rotsen – al een naam gekregen. De namen zijn ontleend aan traditionele Japanse kinderverhalen.

Ryugu is een kleine planetoïde in het zonnestelsel. Wetenschappers zijn erg geïnteresseerd in dit soort planetoïden, omdat hun spectrum sterk lijkt op dat van koolstofhoudende chondrieten. Deze hebben een chemische samenstelling die sterk lijkt op die van de zon en de vroege zonnenevel. Ook kunnen dit soort planetoïden waterrijke mineralen bevatten. Daarom kunnen missies zoals die van Hayabusa ons misschien wel meer vertellen over de oorsprong van leven.