Beter laat dan nooit. Vijf jaar later dan gepland heeft ruimtesonde AKATSUKI zich in een baan rond Venus genesteld.

Twee foto's die AKATSUKI in de afgelopen dagen van Venus maakte. Afbeeldingen: JAXA.

Twee foto’s die AKATSUKI in de afgelopen dagen van Venus maakte. Afbeeldingen: JAXA.

Dat heeft de Japanse ruimtevaartorganisatie zojuist bekendgemaakt. De sonde heeft zelfs al enkele foto’s van Venus gemaakt en op aarde afgeleverd.

De baan
De sonde draait in een elliptische baan rond Venus heen. Door deze elliptische baan varieert de afstand tussen Venus en AKATSUKI van 400 tot 440.000 kilometer. AKATSUKI doet er dertien dagen en veertien uur over om een rondje rond Venus te voltooien.

Onderzoek
Volgens de Japanse ruimtevaartorganisatie is AKATSUKI in goede gezondheid en klaar om aan de slag te gaan. Van drie instrumenten aan boord van de sonde is bekend dat ze nog prima werken. Van de overige drie moet dat nog worden vastgesteld. AKATSUKI zal de komende maanden Venus al gaan observeren en tevens zijn baan ietsje wijzigen: uiteindelijk moet de sonde in negen dagen een rondje rond Venus kunnen maken. In april 2016 zal de onderzoeksmissie van AKATSUKI dan werkelijk van start gaan. Gehoopt wordt dat de sonde meer inzicht kan geven in de geschiedenis van Venus. De planeet lijkt in veel opzichten op de aarde: zo zijn de aarde en Venus ongeveer even groot en zwaar. Toch is Venus heel anders dan de aarde: de planeet is gloeiend heet en wordt omringd door koolstofdioxide. Onderzoekers willen graag weten hoe de planeten die in essentie zo op elkaar lijken, uit konden groeien tot zulke sterk van elkaar verschillende planeten.

AKATSUKI werd in mei 2010 gelanceerd en moest in december van datzelfde jaar bij Venus arriveren. Maar er ging iets mis: AKATSUKI slaagde er niet in zich in een baan rond Venus te nestelen en ging rond de zon draaien. Onlangs zagen onderzoekers een mogelijkheid om de sonde alsnog bij Venus te krijgen. Ze waagden een kansje en met succes, zo blijkt dus vandaag.