En de laatste beelden suggereren dat er genoeg te ontdekken valt!

De afgelopen weken is de afstand tussen ruimtesonde Hayabusa2 en planetoïde Ryugu geleidelijk aan afgenomen. En we krijgen dan ook letterlijk een steeds beter beeld van de planetoïde. Begin vorige week geleden kon de Japanse ruimtevaartorganisatie JAXA bijvoorbeeld alleen maar concluderen dat de planetoïde de vorm van een dango had. Maar een paar dagen later werden al bergen en kraters gespot. En op de nieuwste beelden is te zien dat Ryugu nog veel meer spannende verhalen voor ons in petto heeft.

Meer details
De beelden hieronder werden gemaakt tussen 19 en 20 juni. In die periode wist de ruimtesonde de afstand tot de planetoïde terug te brengen van 220 naar ongeveer 100 kilometer. En naarmate de afstand kleiner wordt, wordt de planetoïde groter en zijn steeds meer details zichtbaar.

Afbeelding: ONC team: JAXA, University of Tokyo, Kochi University, Rikkyo University, Nagoya University, Chiba Institute of Technology, Meiji University, University of Aizu & AIST.

Helder materiaal
Wat op de beelden het meest opvalt, is dat deze kleine planetoïde – Ryugu heeft een diameter van ongeveer 850 meter – heel divers is. “Er zijn verschillende clusters gesteenten te vinden op het oppervlak,” vertelt hoofdonderzoeker Seiji Sugita. “Eentje springt eruit: een grote rotsachtige massa – van ongeveer 150 meter breed – in het bovenste deel van Ryugu die een veel helderdere kleur heeft.” Het betekent dat deze gesteenten meer licht reflecteren dan de omgeving. “Ook het gordelvormige gebergte dat de evenaar omringt, is iets helderder dan de omgeving. Dit kleurverschil kan wel eens wijzen op een verschil in samenstelling en grootte van de deeltjes waaruit het gesteente is opgebouwd. Ook kunnen we veel lager gelegen gebieden zien, die lijken op kraters. Deze lager gelegen gebieden kunnen wel eens zijn ontstaan door botsingen met andere hemellichamen.”

Dat Ryugu zo’n gevarieerd landschap heeft, wijst er volgens Sugita op dat de planetoïde een complexe geschiedenis heeft. Het is nu aan Hayabusa2 om die geschiedenis bloot te leggen. De sonde zal zich deze week – rond 27 juni – in een baan rond Ryugu nestelen en deze – onder meer met behulp van een lander en rovers – uitgebreid bestuderen. Dat onderzoek beperkt zich overigens niet tot het oppervlak; Hayabusa2 zal een object op Ryugu gooien en zo een krater veroorzaken. Vervolgens zal de ruimtesonde afdalen naar het oppervlak, wat materiaal uit de krater vissen en terugbrengen naar de aarde. Dat materiaal wordt in 2020 verwacht.