fruit

Waar heb je zin in? Een frikandel of een appel? Waarschijnlijk loopt het water je bij het laatste niet zo snel in de mond. Maar geen nood: je kunt je brein trainen om toch van gezond voedsel te gaan houden. Dat blijkt uit nieuw onderzoek.

“We starten ons leven niet met een voorliefde voor frietjes en een haat voor bijvoorbeeld vezelrijke pasta,” vertelt onderzoeker Susan Roberts. “Deze conditionering ontstaat gaandeweg in reactie op het herhaaldelijk eten van wat er aan slecht voedsel aangeboden wordt.” Lang vermoedden wetenschappers dat zodra ons brein een voorliefde voor ongezond voedsel heeft dat lastig terug te draaien is. Maar een nieuw onderzoek geeft hoop. Het is mogelijk om een brein met een voorliefde voor ongezond voedsel zo te trainen dat het een voorkeur krijgt voor gezond eten.

MRI-scan
Roberts en haar collega’s trekken die conclusie nadat ze dertien mannen en vrouwen met overgewicht bestudeerden. Acht van deze proefpersonen namen deel aan een programma dat ontwikkeld was door onderzoekers van Tufts University en ertoe moest leiden dat de mensen gewicht verloren. De andere vijf proefpersonen deden dienst als controlegroep en namen niet aan dat programma deel. Voorafgaand aan het experiment ondergingen alle proefpersonen een MRI-scan. Zes maanden later deden ze dat opnieuw.

Beloning
De onderzoekers zagen grote verschillen op de hersenscans die voor en na het experiment van de proefpersonen die deelnamen aan het gewichtsverliesprogramma, werden gemaakt. Die verschillen ontstonden in de delen van het brein die ons een goed gevoel geven (belonen) en verband houden met leren en verslavingen. Na zes maanden was dit deel van het brein bij de proefpersonen die gezonder waren gaan eten, gevoeliger voor gezond, caloriearm voedsel. Dat wijst erop dat het brein ze nu sneller beloonde voor het eten van gezond voedsel en het nuttigen van dat voedsel dus een prettiger gevoel gaf. Ook bleek dit deel van het brein juist minder gevoelig te zijn voor ongezond voedsel dat rijk was aan calorieën.

Operatie
“Het gewichtsverliesprogramma is erop gericht om de wijze waarop mensen op verschillende soorten voedsel reageren, te veranderen,” legt onderzoeker Sai Krupa Das uit. “En ons onderzoek toont aan dat mensen die aan dit programma deelnamen sterker gingen verlangen naar gezonder voedsel en een minder sterke voorkeur hadden voor ongezond voedsel.” “Andere studies hebben aangetoond dat chirurgische ingrepen – zoals een maagverkleining – ervoor kunnen zorgen dat mensen minder gaan genieten van voedsel, maar dat is niet echt bevredigend, want het neemt de zin in al het voedsel weg in plaats van gezond voedsel aantrekkelijker te maken,” voegt onderzoeker Thilo Deckersbach toe. “Wij tonen hier aan dat het mogelijk is om de voorkeur voor ongezond voedsel te veranderen in een voorkeur voor gezond voedsel en dat zonder operatie.”

De onderzoekers zijn zich ervan bewust dat het aantal proefpersonen waarop zij zich baseren klein is. Ze pleiten voor vervolgonderzoek dat langer loopt, meer proefpersonen telt en een groter deel van het brein bestudeert.