mercurius

De ongebruikelijk metaalrijke planeet Mercurius is het resultaat van één of meerdere botsingen tussen Mercurius en een groot hemellichaam – de proto-aarde of proto-Venus. Met die hypothese komen Amerikaanse onderzoekers.

Onderzoekers vinden het lastig om de oorsprong van de planeet Mercurius te achterhalen. De planeet is namelijk een beetje een vreemde eend in de bijt. De planeet is bijzonder rijk aan metalen. En de ijzeren kern vormt ongeveer 65 procent van de totale massa van Mercurius. Ter vergelijking: de ijzeren kern van de aarde vormt slechts 32 procent van de totale massa van onze planeet.

Nieuwe hypothese
In het verleden hebben onderzoekers al diverse pogingen ondernomen om de bijzondere samenstelling van Mercurius te verklaren. Tot voor kort zonder succes. Maar onderzoekers van de Arizona State University komen nu met een nieuwe hypothese.

WIST U DAT…

…Mercurius sterk gekrompen is?

Botsingen
Ze stellen dat Mercurius het eindresultaat is van één of meer grote botsingen. Proto-Mercurius zou in botsing zijn gekomen met een grote planeet (proto-Venus of de proto-aarde). Eén of meer van deze botsingen zou er in geresulteerd hebben dat proto-Mercurius zijn mantel kwijtraakte en alleen zijn voornamelijk uit ijzer bestaande binnenste overhield. “Het verklaart waar de ‘missende mantel’ van Mercurius is: deze bevindt zich op Venus of de aarde,” vertelt onderzoeker Erik Asphaug.

De hypothese verandert onze kijk op de botsende hemellichamen in de geschiedenis van ons zonnestelsel. Lang dachten onderzoekers dat overlevenden van zo’n botsing met een groter hemellichaam maar een kort leven beschoren was. Men nam aan dat het slachtoffer van de botsing uiteindelijk deel uit zou gaan maken van de grotere planeet. “Wat wij heel verrassend hebben aangetoond, is dat slachtoffers van een botsing niet slechts zelden kunnen overleven, maar dat overlevenden van herhaaldelijke botsingen zelfs kunnen domineren.”