Jongeren die regelmatig te diep in het glaasje kijken, tasten daarmee hun langetermijngeheugen aan, zo blijkt uit onderzoek.

De wetenschappers verzamelden 122 studenten die tussen de achttien en twintig jaar oud waren. Een deel van de studenten dronk regelmatig heel veel alcohol. De andere helft niet. De onderzoekers lieten de jongeren enkele testen ondergaan om te kijken welke invloed het alcoholgebruik op de hersenen had. Zo werd er onder meer gekeken naar het expliciete geheugen en het visuele geheugen.

Verband
“Onze belangrijkste conclusie is dat er een duidelijk verband is tussen overmatig alcoholgebruik en een slechter vermogen om nieuwe verbale informatie tot je te nemen,” zo vertelt onderzoeker Maria Parada. Zelfs nadat ook andere factoren die hierop van invloed kunnen zijn – bijvoorbeeld intelligentie, drugsgebruik of neurologische problemen – waren meegenomen, bleek de alcohol nog de reden te zijn voor het slechte verbale geheugen.

WIST U DAT…

…xtc ervoor zorgt dat de hippocampus krimpt?

Hippocampus
De resultaten zijn goed te verklaren. Alcohol blijkt vooral de hippocampus aan te tasten. Dit deel van de hersenen speelt een belangrijke rol in het leerproces en het geheugen. Wanneer de hippocampus nog in ontwikkeling is – zoals bij jongeren het geval is – is deze extra gevoelig voor de negatieve gevolgen van alcoholmisbruik.

Slechter op school?
Of jongeren in hun dagelijks leven ook echt gehinderd worden door het feit dat ze verbale informatie minder goed kunnen leren, is onduidelijk. Het zou kunnen dat bijvoorbeeld hun schoolresultaten hierdoor beïnvloed worden, maar dat moet uit nader onderzoek blijken.

Jongens versus meisjes
Uit het onderzoek bleek ook dat alcohol hetzelfde effect heeft op het brein van mannen en vrouwen. Vrouwen zijn dus niet kwetsbaarder als het gaat om overmatig alcoholgebruik.

Er wordt in Amerika, maar ook in Europa steeds meer gedronken door jongeren. De onderzoekers pleiten ervoor dat de negatieve effecten van alcoholgebruik worden benadrukt. Nu ligt de nadruk in de horeca vaak nog op andere gevaren zoals verkeersongevallen en geweld waardoor jongeren wellicht niet in de gaten hebben hoe gevaarlijk alcohol kan zijn.

Bovenstaande afbeelding is gemaakt door Daniel Spiess (via Flickr.com).