Een onderzoek naar twaalf jonge dode merels die afgelopen zomer nabij een basisschool in het noordwesten van Engeland werden aangetroffen, wijst erop dat dronkenschap de vogels fataal werd. Vlak voor hun dood vertoonden ze ongeveer dezelfde symptomen als dronken mensen, maar die symptomen worden vogels gezien de hoogte waarop ze leven, sneller fataal.

Naast de twaalf jonge dode merels werd bij de school één levende merel aangetroffen. De vogel was duidelijk niet in orde, maar had het net ietsje langer volgehouden dan zijn soortgenoten. In eerste instantie was het een raadsel: wat was er met de twaalf jonge dode merels en dat zielige levende exemplaar gebeurd? Eerst werd nog even gedacht aan kattenkwaad: veel van de dode vogels waren flink toegetakeld. En ook aan infecties zoals de vogelpest werd gedacht.

Infectie
Onderzoekers testten de vogels uitgebreid. Ze bleken geen infecties te hebben. Wel bleken in de magen van alle vogels lijsterbessen te zitten, zo schrijven wetenschappers in het blad Veterinary Record. Deze lijsterbessen zijn normaal gesproken niet giftig. Hoe konden ze de vogels dan fataal zijn geworden?

Dood door alcohol?

De onderzoekers benadrukken dat het lastig te bewijzen is dat de vogels echt door overconsumptie van alcohol stierven. Ze verwijzen echter naar een ander onderzoek dat tot soortgelijke conclusies kwam. Dit onderzoek vond in 1999 plaats en richtte zich op koperwieken die spontaan uit hulst kwamen vallen. In hun lijfjes werden ook hulstbesjes aangetroffen en de vogels bleken hoge concentraties alcohol in hun lichaam te hebben.

Dronken
De onderzoekers bestudeerden de weefsels van de dode vogels en ontdekten in één van die weefsels sporen van pure alcohol. De onderzoekers vermoeden dat de vogels gistende bessen hadden gegeten en zo langzaam maar zeker dronken waren geworden. In de lucht zouden ze met elkaar in botsing zijn gekomen: dat verklaart waarom de dieren ook fysiek zo waren toegetakeld.

De merel die levend op de plek des onheils werd aangetroffen, heeft het overigens wel gered. Hij had nog enkele dagen moeite met staan (hij moest zijn vleugels op de grond plaatsen en tegen de muren leunen om overeind te blijven). Maar na twee dagen was de vogel weer een eind hersteld en is deze weer uitgezet.