De ESO-sterrenwacht op La Silla in Chili heeft een prachtige foto gemaakt van een T-Tauri-ster: een piepjonge ster die nu helderder en groter is dan deze in zijn volwassen leven zal zijn.

Op de foto schittert de ster HD 97300 je tegemoet. Rond de ster bevinden zich uitgestrekte wolken die het licht ervan verstrooien. Zo ontstaat een reflectienevel die aangeduid wordt met de naam IC 2631. Onder en boven de nevel zie je donkere nevels. Dit zijn nevels die zoveel gas en stof bevatten dat ze licht van de sterren erachter blokkeren. Uit die nevels kunnen in de toekomst wel eens sterren geboren worden die nog indrukwekkender zijn dan HD 97300.

Show
Maar voor nu steelt Hd 97300 dus de show. Het is één van de jongste en helderste sterren in zijn omgeving. De ster is niet zo heel groot: het is een T Tauri-ster: het jongste waarneembare stadium van relatief kleine sterren. Tegen de tijd dat deze ster volwassen is, is deze massa kwijtgeraakt en gekrompen. De ster heeft dan het bescheiden formaat van een hoofdreeksster (een ster die waterstof fuseert tot helium).

Deze ster bevindt zich op zo'n 500 lichtjaar afstand. Afbeelding: ESO.

Deze ster bevindt zich op zo’n 500 lichtjaar afstand. Afbeelding: ESO.

Jumbo-versie
HD 97300 is nu dus op z’n grootst en helderst. De oppervlaktetemperatuur van de ster komt reeds in de buurt van een hoofdreeksster. Je zou dan ook kunnen stellen dat T-Tauri-sterren een soort jumbo-versies zijn van de sterren die ze later zullen worden.

Aan fusie doet HD 97300 nog niet. De ster genereert licht en warmte door samen te trekken. Pas in een later stadium zal deze in de kern waterstof tot helium fuseren.